Kleine broer van NY

Chicago is een wereldstad die makkelijk te befietsen is. Neem de bovengrondse metro voor een blik op de beruchte South Side.

Zwemmen in Lake Michigan met uitzicht op de Sky Line van de Chicago Foto’s Nienke van Atteveldt Atteveldt, Nienke van

Waarom gaan?

Zeg het nooit tegen een Chicagoan, maar The Second City (in 1990 qua omvang voorbij gespurt door Los Angeles) lijkt op het eerste gezicht een kleinere versie van zijn grote broer New York: imposante skyline, oorverdovend haastig verkeer, brede avenues met chique winkels.

Maar deze miljoenenstad blijkt een geheel originele ziel te hebben, Amerikaanser nog dan die van kosmopolitisch New York. De Chicagoans weten dat allang en zijn de eeuwige vergelijking zat.

Chicago is de stad van zweterige blues en vette hotdogs, van honkbalploeg The Cubs (die de World Series maar niet kunnen winnen) en van basketbalteam The Chicago Bulls (die na Michael Jordan ook maar wat zielig in de NBA bungelen). Chicago is de stad van barbecue op het strand en gratis opera in het Millennium Park, van grootstedelijke ambities, maar ook van achteroverleunend provincialisme. In Chicago gaat alles een tandje langzamer dan in New York en dat maakt het de perfecte plek voor een warming up of een cooling down. Voor een klein beetje extra kun je op beide steden vliegen.

Wat te zien?

Onontkoombaar is de stijve nek na twee dagen omhoog koekeloeren. De eerste wolkenkrabber werd in 1885 in Chicago gebouwd en nog steeds is de stad vermaard om zijn architectuur. Zo heeft de grote architect Frank Lloyd Wright diepe sporen nagelaten in de stad. Een wandeling door het centrum is een oogstrelende tocht door 120 jaar architectuurgeschiedenis, met als – voorlopig – hoogtepunt de 110 verdiepingen tellende Sears Tower. De stad heeft een uitgebreid aanbod aan thematische rondleidingen (www.architecture.org), maar je kunt ook zelf rondstruinen: het centrum is groot, maar overzichtelijk.

Stap wel op de goedkope El (Elevated Train) om de verschillende etnische wijken te bezoeken: Ukranian Village, Greektown, China Town, Little Italy of Pilsen. De vele barretjes en hippe restaurantjes maken deze buurtjes tot ontspannende enclaves in de hectische stad.

En wie echt wil ontspannen kan in het fonkelnieuwe Millennium Park terecht. Hier worden om de haverklap (gratis) concerten, festivals en toneeluitvoeringen gegeven. De omvangrijke tuinen worden aan de ene kant geflankeerd door de skyline en aan de andere door de jachthavens van Lake Michigan.

Een leuke manier om de sfeer van de stad te proeven is door er te fietsen. Chicago heeft een flink netwerk aan fietspaden en het verkeer lijkt zich daar redelijk aan aan te passen. Een tocht langs het meer levert fraaie vergezichten op, maar brengt je ook langs vele parken waar je kunt barbecuen (wat iedereen ook doet) en langs stranden waar je daadwerkelijk kunt zwemmen. Zeker in de hete zomers wordt daar massaal gebruik van gemaakt. Langs de meeroever liggen ook de belangrijkste musea.

Wat te kopen?

Alles is te koop langs The Magnificient Mile. Op dit stuk Michigan Avenue, beginnend bij het imposante gebouw van de kwaliteitskrant The Chicago Tribune, zijn alle grote modehuizen, malls en ketens vertegenwoordigd. Hier wordt vooral afgerekend met platina creditcards. The Maginificent Mile loopt dood in de Gold Coast, de chique buurt voor de rich and famous. In de straten eromheen vind je de kleinere winkels voor de gewone sterveling.

Waar te slapen?

Het is altijd hoogseizoen in Chicago. Daarnaast is de stad populair voor congressen. Het kan best lastig zijn een betaalbare kamer te vinden. Als je met meerdere mensen gaat, kun je een appartement huren voor een paar dagen in het centrum. In dat geval moet je wel oordopjes meenemen tegen de herrie van de El, de bovengrondse metro. Je kunt ook een kamer buiten het centrum nemen. Chicago is een erg schone en over het algemeen veilige stad met goed en goedkoop openbaar vervoer. In de studentenwijk Hyde Park is het bijvoorbeeld prima verblijven (en je zit ook nog eens vlak bij Lake Michigan).

Waar uit te gaan?

Chicago is de stad van de muziek. Vooral van blues en house. Beide muziekstijlen zijn hier tot volwassenheid gekomen, wat terug te zien is in het aanbod. Wie het op veilig wil spelen kan terecht in het House of Blues (www.hob.com), dat niet alleen muzikaal een tempel is, maar ook in de aankleding zo oogt.

Op muziekgebied herbergt Chicago alles. Door de grote zwarte en Latino populatie is er een levendige hiphopscene. Chicago is de poort naar het mid-Westen, waardoor de country-, folk- en bluegrassliefhebber ook aan zijn trekken komt. En wie zondagochtend vroeg zijn bed uit kan komen, kan genieten van oer-Amerikaanse gospel in één van de vele vele kerken die Chicago rijk is. Er is zoveel te doen op cultureel gebied dat je het beste een Time Out kunt kopen. In deze dikke, wekelijks ververste gids, staan altijd de laatste places to be.

Waar te eten?

Chicago wordt wel eens snerend (door intellectuelen van de Oostkust) of liefkozend (door mid-Westerners) Hogtown genoemd, Varkensstad, vanwege de omvangrijke vleesverwerkende industrie van vroeger tijden. Van die industrie is weinig meer over, maar de liefde voor vlees is gebleven. Dat uit zich in de porties en het aanbod. Wie de laatste keuken wil proberen, kan terecht in Wicker Park, een buurtje dat sterk in opkomst is en wemelt van de restaurantjes.

Extra tip

Als je niet alleen de rijkdom van de stad wilt zien, moet je eens met de El naar Hyde Park gaan. Het spoor loopt door de beruchte South Side, zeg maar de Bijlmer van Chicago. Vanaf een veilige afstand kun je ongegeneerd het arme Amerika beneden je gadeslaan: een armoede die grondig uit het centrum wordt gepoetst. Ironisch genoeg heb je vanuit die positie ook de beste blik op de rijke skyline van downtown Chicago. Die is niet zo mooi als die van The Big Apple, maar zoals bijna alles in Chicago: het komt wel heel dicht in de buurt.