Winstmarge McAfee onder druk

McAfee heeft weten te profiteren van misstappen van concurrent Symantec. Maar nu roert ook Microsoft zich op de verzadigde markt van antivirusprogramma’s.

McAfee, de fabrikant van antivirussoftware die klanten wist af te snoepen van het grotere Symantec en zijn aandelenkoers dit jaar met 37 procent zag klimmen, staat op het punt onder vuur te worden genomen.

Symantec vecht terug met kortingen van wel 70 procent en een nieuw product, dat net als McAfee in staat is meer virussen en spam tegen te houden, ongewenste indringers buiten de deur te houden en te controleren hoe computers op het netwerk komen. Microsoft, dat een naam op te houden heeft als het gaat om het ondermijnen van de prijzen op de markten die het concern betreedt, heeft zijn eigen antivirussoftware op peil gebracht.

McAfee-topman Dave DeWalt zal tot scherpere prijsverlagingen worden gedwongen, zegt Morgan Stanley-analist Peter Kuper. Hij verwacht dat de groei van McAfee’s winstmarge binnen zes maanden zal vertragen, na het afgelopen jaar naar 20 procent van de omzet te zijn verdubbeld. „McAfee kan het toppunt van zijn groei hebben bereikt”, aldus Kuper in Boston.

McAfee daalde op 30 november met 16 cent naar 38,95 dollar op de New York Stock Exchange. Symantec, dat dit jaar 15 procent heeft ingeleverd toen het concern zijn verkoopafdeling reorganiseerde en met vertragingen kampte, is op de schermenbeurs Nasdaq met 30 cent gedaald naar 17,80 dollar.

Bedrijven, overheidsdiensten en onafhankelijke instellingen vormen het voornaamste slagveld. Gezamenlijk gaven zij vorig jaar 2,15 miljard dollar uit aan antivirussoftware, volgens onderzoeksbureau Garner.

Bijna alle bedrijven hebben al programma’s geïnstalleerd ter bescherming van hun computersystemen, zegt Natalie Lambert, een analist bij het in Cambridge (Massachusetts) gevestigde Forrester Research. „De markt is verzadigd, dus iedere klant die je binnenhaalt, raakt een ander bedrijf kwijt.”

Twee jaar lang leek het in Cupertino (Californië) gevestigde Symantec het meest voor de hand liggende slachtoffer. Zijn programma’s waren volgens analisten moeilijker te beheren dan die van zijn concurrenten. Zo stopte het Amerikaanse conglomeraat General Electric met het gebruik van Symantec ter bescherming van zijn 350.000 computers.

McAfee profiteerde het meest van de misstappen van Symantec. Het concern wist in het jongste kwartaal 85 ondernemingen te overreden van softwarepakket te wisselen. De meeste daarvan waren Symantec-gebruikers, zo zei McAfee-woordvoerder Joris Evers.

Het wereldwijde aandeel van Symantec op de markt voor antivirussoftware voor bedrijven en instellingen daalde vorig jaar met 1 procent naar 38 procent, terwijl dat van McAfee met 1,8 procent klom naar 25,4 procent, aldus onderzoeksbureau Gartner.

McAfee haalde 58 procent van zijn omzet van 1,14 miljard dollar in 2006 uit het leveren van antivirussoftware aan bedrijven en instellingen, en de rest uit de verkoop aan consumenten.

Symantec ontving in het op 30 maart geëindigde boekjaar 2,02 miljard dollar, ofwel 38 procent van zijn omzet, van grote institutionele klanten, terwijl de consumentenomzet 1,59 miljard dollar bedroeg.

McAfee gebruikte een voorsprong van meer dan een jaar op het gebied van makkelijker te hanteren antivirussoftware om aan omzet te winnen, hoewel het betreffende product duurder was dan vergelijkbare software van Symantec.

Het antwoord van Symantec kwam in september op de markt. Het nieuwe programma stelt klanten in staat vanaf één console antivirus-, antispyware- en netwerktoegankelijkheidssoftware op duizenden computers tegelijk te installeren en te beheren.

Symantec verstrekt het aan klanten die een onderhoudscontract hadden voor eerdere producten. Om concurrenten de loef af te steken, zal Symantec tevens 45 procent van de catalogusprijs van het programma afhalen, en wederverkopers mogen zelfs nog hogere kortingen toepassen, aldus Kevin Murray, directeur marketing.

McAfee zal zich waarschijnlijk gedwongen zien dat voorbeeld te volgen, zeggen Kuper en Amrit Williams van concurrent BigFix. „McAfee zal bijzonder concurrerende kortingen aanbieden als het concern niet de bovenliggende partij is”, aldus Williams, directeur technologie van de in Emeryville (Californië) gevestigde producent van programma’s die systeem- en veiligheidsbeheer combineren.

Achttien analisten adviseren McAfee te kopen, zeven bevelen aan het aandeel vast te houden en vier roepen beleggers op tot verkoop. McAfee heeft aangetoond nieuwe technologieën sneller op de markt te kunnen brengen, aldus Walter Pritchard, analist bij Cowen & Co. in San Francisco, die beleggers adviseert zowel McAfee als Symantec te kopen, maar zelf geen van beide aandelen bezit. „Ik zou mijn geld eerder zetten op het vermogen van McAfee om over de brug te komen dan op dat van Symantec.”

De druk op McAfee zou kunnen oplopen nu Microsoft, ’s werelds grootste softwareproducent, op 1 juli is begonnen programma’s voor computers en servers aan te bieden. De variant van Microsoft biedt minder bescherming tegen vele soorten aanvallen dan andere producten, zeggen analisten en concurrenten. Maar het prijsbeleid van Microsoft zet Symantec en de andere bedrijven volgens Murray wel onder druk.

Microsoft wist al eerder de prijzen voor databases te ondermijnen, waardoor het omzet kon afsnoepen van Sybase en Oracle. „Zelfs als een klant niet voor Microsoft kiest, zal hij of zij de mogelijkheid om voor Microsoft te kiezen gebruiken om een betere korting te bedingen”, aldus Lambert.

De groei van McAfee’s winstmarge zou kunnen vertragen als de prijzen dalen en het bedrijf technologieën verwerft om meer online-bedreigingen de baas te kunnen, aldus Kuper. „Je zult binnen twee kwartalen het begin van dat proces kunnen aanschouwen.”

© BloombergVertaling Menno Grootveld