Mercedes Guard als brandkast

Van Vladimir Poetin tot vastgoedhandelaren. Gepantserde auto’s zijn allang niet meer uitsluitend voorbestemd voor leden van vorstenhuizen, voor wie ze aanvankelijk werden gebouwd.

In 1928 leverde Mercedes-Benz al een gepantserde auto aan de Japanse keizer Hirohito. Maar de handel in deze grote Mercedessen, die aanvankelijk werden gebouwd om leden van vorstenhuizen en presidenten in te vervoeren, kwam in een stroomversnelling toen in 1976 de Duitse werkgeversvoorzitter Schleyer door de Rote Armee Fraktion in zijn auto werd vermoord. „Dat was een keerpunt”, zegt Rainer Gaertner, bij Mercedes-Benz Guard in Stuttgart de baas over de divisie van gepantserde auto’s.

De boze buitenwereld was plotseling, ook met de opkomst van de Rode Brigades in Italië, heel dichtbij gekomen. Waardoor het niet langer volstond een enigszins ‘verstevigde’ wagen in elkaar te timmeren. Wie tegenwoordig een Mercedes Guard S-klasse van de zwaarste bepantseringsgraad aanschaft (prijs vanaf 473.860 euro, maar door de extra’s kan het bedrag gemakkelijk oplopen naar een klein miljoen) kan met een gerust hart op de achterbank plaatsnemen.

De speciaal opgeleide chauffeur weet precies hoe hij zijn werkgever (van presidenten tot hooggeplaatste politici en zakenlieden) het beste kan beschermen in een gepantserde Mercedes Guard. Standaard uitgerust met gelaagd pantserglas van 5,5 centimeter dik, een passagierscel die rondom met plaatstaal en splinter werende kunststof is bekleed en desgewenst een zuurstofinstallatie in de achterbak heeft die zichzelf automatisch inschakelt bij een gasaanval. De Guard is daardoor een soort brandkast op de openbare weg.

De stalen platen en aramide beveiligingspanelen worden in de Mercedes Guard met de hand ingebouwd. Er komt in de fabriek in Stuttgart-Sindelfingen geen robot aan te pas. Wel zijn de auto’s door de zware materialen zo’n 1.500 kilo zwaarder dan een gewone S-klasser. Maar daar weten ze in Stuttgart, München en Ingolstadt (waar ook BMW en in mindere mate Audi zich op deze markt begeven) wel raad mee. Een Mercedes S-klasseGuard, die één op vier loopt, is al snel voorzien van een acht- of twaalfcilinder motor waardoor de wagen razendsnel kan accelereren en qua rijprestaties nauwelijks onderdoet voor een sportwagen.

Hoewel ze bij Mercedes-Benz niet graag over prijzen en klanten voor deze auto’s praten, geeft het bedrijf toch één opmerkelijk voorbeeld van het nut van gepantserde auto’s. De toenmalige president van Georgië Sjevardnadze had van de Duitse minister van Buitenlandse Zaken Kinkel een Mercedes Guard cadeau gekregen die bij een aanslag met een bazooka total loss werd geschoten. Niettemin overleefde Sjevardnadze de aanslag. Zelfs een beetje tot verrassing van Gaertner. „Want we praten natuurlijk wel over een personenauto, niet over een tank.”

Veiligheid heeft volgens de Mercedes-directeur een limiet, maar de klant kan in principe alles bestellen wat hij hebben wil. Het laatste woord is echter aan de Duitse overheid en het leger. Voor een Mercedes Guard wordt pas een certificaat afgegeven als de wagen de nodige ballistische proeven en explosieven goed heeft doorstaan. „Het leger schiet daarbij vooral op die punten waar verschillende metalen of materialen samenkomen. Dat is een zwak punt. Zoals bij sponningen. Daar zit vaak de enige mogelijkheid om bij een aanslag de kogels de auto te laten binnendringen”, zegt Gaertner.

Mercedes-Benz en BMW zijn de enige twee autofabrikanten die al decennialang zelfstandig gepantserde auto’s maken. Zij beschikken over auto’s op Michelin-banden, die zelfs wanneer die worden kapot geschoten, nog een tijdje verder kunnen rijden. De concurrentie legt zich veelal toe op lichtere modellen, bij uitstek geschikt om een kidnapping tegen te gaan. Ook Mercedes en BMW maken overigens zulke auto’s. Een Guard blijft echter een ervaring apart. De wagen is zo zwaar dat je zo’n auto met een gewoon rijbewijs allang niet meer mag besturen.