Supertrio brengt Celtics in vervoering

Paul Pierce (30), Kevin Garnett (31) en Ray Allen (32) spelen sinds deze zomer samen bij de Celtics. Na twee maanden in de Amerikaanse profcompetitie NBA is de club uit Boston uitgegroeid tot kampioenskandidaat.

Drie basketbalvedettes in één vijftal, dat is vragen om problemen, weet ook algemeen manager Danny Ainge van Boston Celtics. Toch bracht de speler uit de tachtiger jaren deze zomer Paul Pierce (30), Kevin Garnett (31) en Ray Allen (32) samen in Massachusetts. Na twee maanden in de Amerikaanse profcompetitie NBA is Boston uitgegroeid tot kampioenskandidaat. Coach Doc Rivers: „De laatste keer dat de Celtics zo speelden, zat Ainge zelf nog in het team.”

Boston Celtics behaalde een recordaantal van zestien titels in de NBA. De in 1946 opgerichte club kende een eerste bloeiperiode van 1959 tot en met 1969, toen de basketballers onder aanvoering van center Bill Russell op twee na alle kampioenschappen wonnen. Na twee titels in de jaren zeventig domineerde Boston in de jaren tachtig opnieuw. Met het drietal Larry Bird, Robert Parish en Kevin McHale wisten de degelijke Celtics drie kampioenschappen te behalen.

Op de tribunes van TD Banknorth Garden wordt 1986 nog altijd gezien als het jaar waarin het verval van de club zich inzette. Het begon met de dood van talent Len Bias, 48 uur nadat Boston hem had ingelijfd. Bias overleed aan een overdosis cocaïne, de modedrug op dat moment in de NBA, nog voordat hij een minuut had gespeeld in ’s werelds grootste basketbalcompetitie. Later stopten de leden van de ‘Big Three’ een voor een en bleven de Celtics achter zonder geschikte opvolgers. Met name in de jaren negentig worstelde de ploeg zich in bedenkelijke seizoensstatistieken.

Het keerpunt was toen de nieuwe clubleiding in 2002 Danny Ainge aanstelde. De voormalige rechterhand van sterspeler Larry Bird verkocht middelmatige spelers die zwaar op de loonlijst drukten en haalde er jonge talenten voor terug. Ook forward Paul Pierce, nu een decennium het gezicht van de Celtics, had verwacht plaats te moeten maken. Maar hij kreeg een vernieuwd contract van Ainge, die dezelfde maand ook forward Kevin Garnett (Minnesota Timberwolves) en guard Ray Allen (Seattle Supersonics) naar de oostkust haalde.

De in het traditionele groen-witte tenue gestoken ploeg van coach Glenn ‘Doc’ Rivers won dit seizoen veertien wedstrijden en verloor twee duels. De ploeg heeft voorlopig het beste gemiddelde (0,87) in de NBA, terwijl ook titelhouder San Antonio Spurs al vijftien wedstrijden won. De ploeg van de Nederlandser Francisco Elson heeft zijn eigen ‘Big Three’: Tony Parker, Tim Duncan en de Argentijn Manu Ginóbili.

De nieuwe samenstelling van Boston Celtics had Paul Pierce verrast. „Ik had het gevoel dat ik dit jaar niet eens hier zou spelen”, zei hij in het tijdschrift Sports Illustrated. „Ik vroeg me af wat het plan was en of ik daar bij zou horen. Vorig seizoen hadden we series van tien, elf, twaalf nederlagen op rij. Zo’n team heeft toch geen toekomst?”

Pierce leverde dan ook graag een deel van zijn persoonlijke scores in voor de komst van Garnett en Allen, die net als hij veelscorende vedette waren bij een ploeg zonder kansen op een kampioensring. Pierce: „Ik kende ze al van de jaarlijkse All Star-weekeinden. We lopen elkaar niet in de weg, we respecteren elkaar en er is chemie. Het is fijn twee van dat soort spelers in je buurt te hebben, want het geeft je zicht op een kampioenschap.”

Het drietal lacht om de machtsstrijd die mogelijk zou ontbranden binnen de selectie. „Ik ben niet onzeker, ik ben niet jaloers en ik heb geen groot ego.”, zei Allen in de Boston Globe. „We moeten ons op de vloer ontdoen van iedere animositeit en ieder ego. Als we kampioen worden, zal iedereen in het team dat ook zijn. De fans kiezen hun eigen helden wel en dat is voor iedereen iemand anders van de Celtics.”

Maandagnacht versloeg Boston de NBA-finalist van vorig jaar, Cleveland Cavaliers, dat het moest stellen zonder sterspeler LeBron James. „Je eigen vloer wil je beschermen”, zei Pierce in de ochtendkrant Boston Herald. „We willen teams weer het gevoel geven dat het een lange avond wordt. In het verleden ging ik naar arena’s met het idee dat we de perfecte wedstrijd nodig hadden voor een zege. Met dat gevoel moet de tegenstander nu naar Boston komen.”

Met de herboren Celtics heeft de regio rond Boston drie professionele sportteams die om de prijzen meedoen. In oktober wonnen de honkballers van Boston Red Sox de World Series en de American football-spelende New England Patriots uit Foxborough zijn de voornaamste titelkandidaat. Pierce: „Bij de Celtics praat iedereen over de titel. Het zijn verwachtingen van buitenaf, maar wij willen niks liever.”