Achterblijven uit loyaliteit of koppigheid

Timothy Egan schreef een Pulitzer-winnende reconstructie van de Dust Bowl. The Worst Hard Time (Mariner Books, €17,–) is volgens Jan Donkers een episch meesterwerk. ‘De Dust Bowl, een van de grootste milieurampen in de Amerikaanse geschiedenis, leeft vooral voort als de herinnering aan arme boeren die op de vlucht sloegen voor de zand- en stofstormen die de Amerikaanse High Plains in de jaren dertig teisterden. Maar uiteindelijk waren er niet meer dan een kwart miljoen „Exodusters”, uit Oklahoma, Texas en omringende staten. De rest, meer dan tweederde van de bevolking in wat het centrum van de Dust Bowl genoemd wordt, bleef achter en doorstond de ellende – of niet.

Ze bleven achter, in de woorden van Timothy Egan, die hun lot heeft beschreven in het indrukwekkende geschiedwerk The Worst Hard Time, „uit geldgebrek of gebrek aan gezond verstand... uit loyaliteit of koppigheid”.

Egan vertelt het verhaal grotendeels in de woorden van de overlevenden zelf. Zijn relaas volgt chronologisch de belevenissen van een handvol van hen, en dat maakt het boek in de eerste hoofdstukken niet altijd even makkelijk te volgen. Pas als deze personages contouren beginnen te krijgen ontstaan prachtige portretten.’