Plan hypotheekrente VS riskant

Niemand kan de Amerikaanse minister van Financiën Hank Paulson ervan verdenken kleingeestig te zijn. Er is wat gezeurd over de timing van zijn voorstel om de rentecorrecties voor een aantal types risicovolle (subprime) hypotheken te bevriezen. Hij had zijn ideeën immers al maanden geleden naar buiten kunnen brengen en op die manier misschien een hoop pijn kunnen voorkomen. In plaats daarvan gaf hij er de voorkeur aan zijn tijd te besteden aan het organiseren van de reddingsoperatie voor de zogenoemde structured investment vehicles (SIV’s, beleggingsvehikels voor gestructureerde obligaties) van de banken. Maar wat hij nu voorstelt is veel ambitieuzer en controversiëler.

Waarom dan? Nou, de banken hebben goede redenen om de reddingsoperatie voor SIV’s te steunen. Zij willen vooral niet dat de SIV’s hun 150 miljard dollar (102,4 miljard euro) aan financiële sectorschulden gaan dumpen.

Daarentegen zien beleggers in hypotheekobligaties en securitisatiedeskundigen het bevriezen van de rentecorrecties – waardoor de rendementen feitelijk dalen – als een negatieve factor voor obligaties die zijn volgepropt met hypotheekschulden.

Maar tot nu toe lijken ze de waarschijnlijkheid van grote betalingsproblemen bij de 360 miljard dollar aan hypotheken waarvan de rente eind volgend jaar moet worden aangepast, te hebben afgewogen tegen de lagere inkomstenstroom uit rentebetalingen, als sommige van die aanpassingen worden uitgesteld. Ze hebben geconcludeerd dat dit laatste het minste van beide kwaden is.

Dat is nog geen garantie dat Paulsons aanpak succes zal hebben. Er zullen vele grote, onvoorziene uitdagingen zijn, omdat niemand ooit heeft geprobeerd op deze schaal hypotheekvoorwaarden te wijzigen – laat staan die van subprime-hypotheken.

De juridische en operationele obstakels zullen formidabel zijn. Alleen al het opsporen van de debiteuren – en het bepalen van de uiteindelijke plek waar hun hypotheken terecht zullen komen – zal een nachtmerrie zijn.

En dan is er nog de kwestie van de billijkheid. De kosten van het bevriezen van de rente zullen grotendeels gedragen moeten worden door de bezitters van hypotheekobligaties en CDO’s (collateralized debt obligations). Deze beleggers wordt gevraagd om op te draaien voor de slechte besluiten van de oorspronkelijke hypotheekverstrekkers en -nemers. Zij zouden inderdaad nog slechter af kunnen zijn als de betalingsproblemen zich zouden opstapelen. Maar het is te verwachten dat degenen die wordt gevraagd deze last te dragen niet blij zullen zijn.

Het feit dat de Amerikaanse minister van Financiën het idee steunt, verhoogt uiteraard de kansen ervan. De banken doen er goed aan te proberen ja te zeggen als hij ze om een gunst vraagt. Maar het laten slagen van het plan kon wel eens een stuk lastiger blijken dan het overtuigen van de Chinese regering om de waarde van de Chinese munt te verhogen.