Ruimtesurfen

Garrett Lisi op het strand van Maui, Hawaï. Foto Garrett Lisi Lisi, Garrett

Garrett Lisi (39), natuurkundige en surfer, noemt zichzelf ‘driedimensionaal’. Zijn eerste ‘dimensie’ is de natuurkunde, zijn tweede de liefde en zijn derde het surfen. Maar de volgorde kan ook anders zijn.

En nee, het surfen en de natuurkunde beoefent hij niet om indruk te maken op vrouwen – voor de liefde, dus. Het is vooral een goede tijdsbesteding, zegt hij op een van de vele natuurkunde-blogs (backreaction.blogspot.com). “De theoretische natuurkunde is de bezigheid met de grootste abstracte schoonheid en uitdaging die er is.” En het surfen zorgt voor evenwicht.

Begin deze maand stuurde Lisi vanaf Hawaï een artikel op naar arXiv, het elektronisch archief voor wetenschappelijke publicaties in de wis- en natuurkunde. Hij gaf het een onbescheiden titel: An exceptionally Simple Theory of Everything. De heilige graal, zeg maar, waar generaties fysici al naar zoeken.

Lisi, die als denker/surfer zijn inkomen met bijbaantjes bij elkaar moest scharrelen, vond de rust om zijn hierover na te denken dankzij een subsidie. Hij kreeg ruim 77.000 dollar van The Foundational Questions Institute, een stichting die onafhankelijke denkers ondersteunt met geld van filantropen.

In fq(x), het clubblad van de stichting, wordt Lisi alvast vergeleken met een van de onafhankelijkste fysici ooit. “Iedereen kent het verhaal van Albert Einstein, die als kantoorklerk op een patentbureau werkte terwijl hij peinsde over ruimte en tijd. Als Garrett Lisi’s eigen theorieën over de kosmos goed uitvallen, wordt hij misschien ooit herinnerd als de man die zijn productiefste jaren doorbracht in een tent in de jungle.”

Een goede gekozen beeld: prompt stond Lisi in de Telegraph, The Economist en daarna in nog veel meer bladen.

Maar hoe zinnig is zijn ‘theorie’? Daarover is weinig te zeggen, zeggen experts, want Lisi wijst alleen een richting (via het wiskundig formularium van E8) aan waarin men zou kunnen denken. Maar dat kan alleen wat opleveren als hij de losse eindjes ook wiskundig aan elkaar kan knopen, als hij een stelling (van Coleman-Mandula) kan omzeilen die zijn plannen verbiedt, en als hij daarna harde voorspellingen kan doen. In de blogs wordt verhit gediscussieerd of dat kans van slagen heeft. Als het niet lukt? Gelukkig heeft Lisi al een vriendin.