Zonnevleugel ruimtestation scharniert niet

Het ruimteveer Discovery blijft tot maandag – een dag langer dan gepland – bij het International Space Station. Dit is nodig om controles uit te voeren aan het beschadigde scharnier van een zonnevleugel.

Dat maakte de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA gisteren bekend. Aan een zonnevleugel van de rechterzijde van het station trof astronaut Daniel Tani zondag, tijdens de tweede ruimtewandeling van deze missie, schade aan.

Nadat hij een van de 21 deksels van de behuizing rond het gemotoriseerde scharnier geopend had, bleek het hier en daar verkleurd en bedekt met zwart stof en gruis dat volgens hem leek op metaalsnippers. „Het zag er niet uit zoals een pas vier maanden oud stuk ruimteapparatuur eruit hoort te zien,” zei Tani gisteren.

Een proefje door de commandant van het ruimtestation, Peggy Whitson, wees uit dat er ijzer zat in de snippers, die Tani met een stuk tape verzamelde. Dat zou betekenen dat onderdelen van het scharnier zelf, zoals de lagers, aanlopen. En dat het niet, zoals NASA had gehoopt, om verwijderbare rommel van buitenaf of om loszittend aluminiumfolie gaat.

Dankzij de scharnieren blijven de zonnevleugels voortdurend naar de zon gericht voor optimale stroomvoorziening. Bijna twee maanden geleden bleek al dat deze vleugel trilde en veel meer stroom verbruikte dan verwacht.

De vleugel is nu in één stand stilgezet. Vandaag verplaatsen astronauten Scott Parazynski en Doug Wheelock tijdens de derde ruimtewandeling een grote zonnevleugel naar de linkerzijde van het ruimtestation. De als een harmonica ingeklapte vleugel zal daarna ontvouwen tot zijn volle 73 meter. De astronauten inspecteren ook het scharnier van deze probleemloze vleugel.

De operaties met de zonnepanelen zijn nodig vanwege de stroomvoorziening voor nieuwe modules die binnenkort naar het ruimtestation gebracht zullen worden. Daaronder is het Columbus-laboratorium van de Europese ruimtevaartorganisatie ESA, dat begin december omhoog gaat.

In normale omstandigheden levert de probleemvleugel ongeveer een derde van de stroom aan het ruimtestation.