Komeet wordt ineens een miljoen keer zo helder

Rotterdam, 30 okt. De onbeduidende komeet 17P Holmes, 25.000 keer te zwak om met het blote oog waar te nemen, is vorige week woensdag bijna van het ene op het andere moment een miljoen keer helderder geworden. De komeet is nu zelfs bij volle maan en in een stad met lichtvervuiling duidelijk zichtbaar. Hij is zo helder dat verschillende amateurastronomen dachten dat er een nieuwe ster was verschenen. De staartloze komeet gloeide al eens eerder op, in november 1892, toen de Britse amateurastronoom Edwin Holmes hem ontdekte. De komeet was toen enkele weken heel helder, zwakte af, en gloeide na tweeëneenhalve maand nog even op. De reden van die uitbarstingen van helderheid is onopgehelderd. Wellicht dringt zonlicht en warmte door in een scheurtje in de stoffige ijsbal en komt uit het smeltend ijs een wolk van stof vrij die zonlicht reflecteert. Komeet 17P Holmes beweegt in zeven jaar rond de zon en bevindt zich daar nu ongeveer 320 miljoen kilometer vandaan. In Nederland is hij de hele nacht zichtbaar in het sterrenbeeld Perseus.