Restyling bevalt goed

Dit weekeinde was de eerste ronde van de Euro Hockey League – live te zien op tv.

De hockeyers zijn tevreden over de nieuwe opzet en de extra aandacht. „Supergaaf.”

Overal langs het hockeyveld staan camera’s: ter hoogte van de middenlijn, de 23-meterlijn en de cirkel, maar ook achter de doelen en in de dug-outs. „Supergaaf”, vindt oud-international Bram Lomans (32), speler van HGC. „Goede promotie en een volgende stap in de ontwikkeling van hockey. Alles wat de sport tv-genieker kan maken, is prima. Als de authenticiteit van de sport maar niet aangetast wordt.”

Om een breder (televisie)publiek voor hockey te winnen, wordt bij wedstrijden in de Euro Hockey League (EHL), die afgelopen weekeinde van start ging in Wassenaar, gewerkt met meer camera’s. NET 5 zendt de duels live uit. Doelman Guus Vogels (32), een andere routinier van HGC, is net als zijn teamgenoot positief over het toegenomen aantal cameraposities. Daardoor wordt zijn sport „mooi in beeld gebracht”. De betrouwbare sluitpost wijst op het derde doelpunt van HGC in het duel met de Duitse kampioen, waarin hijzelf uitblonk door enkele strafcorners op fraaie wijze uit zijn doel te ranselen. „Als die tip in vanuit verschillende hoeken in beeld wordt gebracht, zie je hoe mooi die bal de kruising invliegt. Anders is het voorbij voordat je het weet.”

Maar niet alleen het aantal camera’s en de live-uitzending zijn nieuw, ook de opzet van de EHL is anders dan die van de (gescheiden) toernooien om de Europa Cup I en II. Op enkele kritische kanttekeningen na waren de hockeyers over het algemeen positief over het vernieuwde Europese bekertoernooi, zo bleek uit een rondgang langs het veld van HGC in Wassenaar. Daar streden twaalf van de 24 deelnemende clubs in de EHL voor een plaats in de achtste finales. „Deze opzet leidt tot een hoger niveau en geeft een extra dimensie aan het Europese clubhockey. Je speelt meer potten en krijgt uiteindelijk een echte finale en een echte kampioen”, meent Lomans, speler van HGC. Met instemming begroeten de spelers de invoering van het poulesysteem in de eerste ronde, waarbij twee van de drie clubs zich plaatsen voor de knock-outfase. Daarmee is de kans op een voortijdige uitschakeling van topclubs die een slechte dag hebben, verkleind.

Als belangrijkste winstpunt van de EHL zien de spelers de spreiding van de speelrondes over het seizoen. Niet meer tegen het eind van het hockeyseizoen met vermoeide ploegen een toernooitje om de Europa Cup ‘afraffelen’ in een Paas- of Pinksterweekeinde, zoals voorheen het geval was. „Maar”, zoals Lomans zegt, „spanning gedurende een heel seizoen. Bovendien genereert de EHL door deze opzet „veel langer de aandacht”.

Vogels stipt eveneens de verbeteringen aan ten opzichte van de ‘oude’ Europa Cup I en II. „Door de spreiding van de speelrondes wordt het competitie-element belangrijker. Dit is een echt toernooi met veel meer uitstraling waarin de beste ploegen komen bovendrijven. Het is veel spannender en aantrekkelijker, hopelijk ook voor niet-hockeyers.”

Opbeurende geluiden alom dus voor de organisatoren van de Europa Cup ‘nieuwe stijl’. Maar de kritische noot ontbreekt niet. Zo vindt Lomans het „jammer” dat in het eerste speelweekeinde van de EHL tevens vijf duels in de Nederlandse hoofdklasse worden gespeeld. „Anders was heel tophockeyend Nederland naar Wassenaar gekomen.” Ploeggenoot Vogels wijt het aan „opstartproblemen”. „Het is in elk geval iets dat volgend jaar beter kan.”

Toch valt zowel Vogels als Lomans de publieke belangstelling zaterdag niet tegen, „ondanks de vakantieperiode”. Wanneer thuisclub HGC ’s middags het veld betreedt, zijn de noodtribunes inderdaad goed gevuld. Maar op het sleutelduel in groep A – tussen het in Europa debuterende Rotterdam en de Spaanse kampioen Atlètic Terrassa – zijn aanzienlijk minder mensen afgekomen. Terwijl bij Rotterdam bijvoorbeeld de Pakistaanse vedette Sohail Abbas speelt.

„Ik had meer publiek verwacht”, zegt Jeroen Hertzberger, speler van Rotterdam. Dat neemt niet weg dat ook Hertzberger en zijn ploeggenoten goed te spreken zijn over het „strak geregelde” toernooi. Hij moest wel wennen aan enkele nieuwe spelregels, zoals de groene kaart. „Normaal kreeg je een waarschuwing, nu word je direct voor twee minuten van het veld gestuurd. Maar dan trekken ze minder snel groen, dus zoveel verschil is er niet.”

Van een andere noviteit – een wedstrijd in vier kwarten van 17,5 minuut met een time-out van 2,5 minuut halverwege de helften – liggen de spelers niet wakker. „Je kunt even overleggen en hebt een adempauze. Normaal heb je dat niet echt nodig, want je kunt doorwisselen bij hockey”, aldus Maurits Hertzberger, aanvoerder van Rotterdam. Aanpassing van de regels om de sport vooruit te helpen, vindt hij prima. „Vijf punten voor een overwinning om aanvallend spel te belonen, is positief. Maar je moet niet overdrijven met te veel nieuwe regels.”