Pas op voor slapende hedgefondsen

Weet Tex Gunning iets dat wij niet weten? Deze week kondigde de nieuwe topman aan dat zijn uitzendconcern Vedior een strategische heroriëntatie gaat houden. De top 100 van het bedrijf wordt erbij ingeschakeld. Aandeelhouders die vrezen voor hoge advieskosten kunnen gerust zijn, er wordt geen dure consultant ingehuurd.

Het is populair geworden bij bedrijven om een strategische heroverweging – het lijkt toch een belangrijk bestanddeel van het takenpakket van bestuurders – tevoren aan te kondigen als iets bijzonders. Van oudsher beraden bedrijven zich eerst intern in stilte voordat ze een nieuwe of een aanscherping van hun strategie bekendmaken. Zoals Philips en DSM vorige maand nog deden.

Met aankondigingen vooraf gingen Stork, Ahold en Corporate Express in de afgelopen twee jaar Vedior al voor. Die bedrijven hadden echter een overeenkomst: ze lagen onder druk van activistische aandeelhouders.

Zij onderzochten ingrijpende wijzigingen. Maar industrieconcern Stork zag – 17 miljoen euro advieskosten voor consultants, bankiers en advocaten – af van een beursexit die nu toch aanstaande is. Stork dacht ook tevergeefs voldoende materiaal te hebben om een opbreekscenario, dat activistische grootaandeelhouders wilden, weloverwogen af te wijzen.

Ahold besloot na een eigen doorlichting om US Foodservice en daarmee eenderde van zijn omzet te verkopen. Maar het supermarktconcern ging niet in op de wens van hedgefondsen om de Europese en Amerikaanse supermarkten van elkaar te scheiden. Nooit meer iets van die aandeelhouders gehoord.

Corporate Express gaat zijn bestaande strategie beter uitvoeren, was de uitkomst van een doorlichting met hulp van McKinsey en de topman stapte op. Verkoop van onderdelen was niet verstandig, bleek uit het zelfonderzoek van de kantoorartikelengroothandel. Het nieuwe management lijkt de tijd te krijgen om zich te bewijzen, want de opstandige aandeelhouder Centaurus (ook bekend van Stork en Ahold) heeft publiekelijk niet meer van zich laten horen.

Wat beoogt Gunning met zijn aankondiging? De voormalige Unilevermanager is pas vijf weken aan de gang bij Vedior en wil blijkbaar laten weten dat hij niet bang is voor verandering. Maar dat had hij ook aan het eind van de traditionele 100 dagen kunnen laten blijken met nieuwe ambities. Of weet hij wellicht dat hedgefondsen voorzichtig een belang in Vedior aan het opbouwen zijn, die in de meldingen bij de AFM nog niet zichtbaar zijn.

Is dat niet het geval, dan is het voor Gunning te hopen dat hij geen slapende hedgefondsen heeft wakker gemaakt.

Daan van Lent