Bestuursvoorzitter Merrill Lynch wankelt

In tijden dat de grote Amerikaanse zakenbank Merrill Lynch in zwaar weer verkeert wegens de kredietcrisis, is de topman van de bank in grote problemen gekomen.

De positie van chief executive officer Stan O’Neal staat ernstig ter discussie, omdat hij op eigen houtje en zonder zijn medebestuursleden in te lichten fusiegesprekken heeft aangeknoopt met Wachovia, een andere Amerikaanse bank. Dat berichtte The New York Times gisteren op basis van anonieme bronnen rond de bank.

O’Neal zou vorige week zijn collega bij Wachovia hebben gepolst voor een fusie. Die bank is met een beurswaarde van 92 miljard dollar groter dan Merrill Lynch – waarde: 57 miljard dollar.

Volgens de krant was de voltallige raad van bestuur zo geïrriteerd door de toenadering van O’Neal tot Wachovia, dat zij zelfs al namen van potentiële opvolgers van de topman hebben besproken.

Merrill Lynch kwam eerder deze week met alarmerende derdekwartaalcijfers. De zakenbank heeft 7,9 miljard dollar (5,5 miljard euro) moeten afboeken op de eigen portefeuille met door hypotheken gedekte obligaties. De gevolgen van de kredietcrisis, die op de Amerikaanse markt voor laagdrempelige hypotheken begon, hebben een grote negatieve invloed op de resultaten van Merrill Lynch. In het derde kwartaal leed de bank een netto verlies van 2,3 miljard dollar, het eerste verlies van de bank in zes jaar.

De koers van het aandeel Merrill Lynch op de beurs in New York steeg gisteren met ruim 5 procent op de berichten over de bestuursrel en de gesprekken met Wachovia – na een forse koersval eerder deze week. Overigens hebben beide banken de plannen voor een concrete fusie niet bevestigd.