Hockey maakt zich klaar om eindelijk ontdekt te worden

Op de velden van HGC in Wassenaar begint vanavond de Euro Hockey League (EHL). „De winnaar is een échte kampioen, want je moet je over een heel jaar bewijzen.”

ROTTERDAM, 26 okt. - Als HCG in zijn eerste pouleduel in de Euro Hockey League aantreedt tegen het Duitse Club an der Alster, zal Mike Husken met de borst vooruit het veld betreden. De aanvoerder van de Wassenaarse ploeg noemt zijn gemoedstoestand „bijna lyrisch”. „Hoe meer aandacht voor het hockey, hoe beter. Het geeft een kick om internationale topduels voor veel publiek te spelen.”

Of er veel mensen afkomen op de wedstrijden, valt nog te bezien. Feit is wel dat de totstandkoming van de Euro Hockey League (EHL) met instemming is begroet in de Nederlandse hockeywereld. De competitie vervangt de toernooien om de Europa Cup I en II, die steevast werden gespeeld in een Paas- of Pinksterweekeinde. Gevolg: monsterscores, vermoeide ploegen en weinig verrassende winnaars.

Onder aanvoering van Jons Hensel (voorzitter hockeyclub Amsterdam) en Maurits Hendriks (bondscoach Spanje) werd twee jaar geleden de aanzet gegeven tot een nieuwe competitie, die hockey als kijksport moest profileren. De Europese Hockeyfederatie (EHF) ontwikkelde met het Nederlandse sportmarketingbureau Pro Sport een nieuw format. In vier weekeinden worden vijf speelrondes afgewerkt. De eerste ronde bestaat uit poulewedstrijden, dan volgt een knock-outfase (twee rondes) en in het laatste weekeinde spelen de Final Four de halve finales en de finale.

„Dit is een enorme stap vooruit”, zegt directeur Johan Wakkie van de Nederlandse hockeybond (KNHB) over de vorming van de EHL. „Tot afgelopen seizoen werd een Europa-Cuptoernooi in een paar dagen afgeraffeld. Die situatie was niet altijd sportief te noemen. Door de EHL krijgt hockey meer aandacht, dat past bij de ontwikkeling van onze sport, die snel professionaliseert”

Dat vindt ook Michel van den Heuvel, trainer van landskampioen Bloemendaal. „Deelnemers aan de EHL spelen op jaarbasis veel topduels. De winnaar van de Europese competitie is een échte kampioen, want je moet je over een heel jaar bewijzen.”

Aan sportmarketingbureau Pro Sport de taak de EHL, waarvan de kosten zijn begroot op drie miljoen euro, onder de aandacht van een groot publiek te brengen. Sponsoring, reclame en andere uitingen worden, net als in de Champions League bij het voetbal of de Amerikaanse basketbalcompetitie NBA, centraal geregeld. Hoofdsponsor ABN Amro staat garant voor twee miljoen euro, terwijl een andere sponsor, reisbureau ATP, de transport- en accommodatiekosten van de ploegen voor zijn rekening neemt. Directeur Eric Treurniet van Pro Sport: „We zijn tevreden, maar moeten ook nog veel bewijzen. Om hockey onder de aandacht van een groot publiek te brengen, hebben we de media nodig. In Nederland gaat NET 5 wedstrijden live uitzenden en komt de NOS met samenvattingen. Ook in het buitenland hebben we overeenstemming bereikt met televisiestations over de registratie van duels. Het is erg belangrijk hockey als kijksport in de markt te zetten. Dat doen we bijvoorbeeld door per duel met elf camera’s te werken, te filmen in kleedkamers en te laten horen wat scheidsrechters en trainers zeggen.” Zelfs de spelregels zijn daarom aangepast. Zo moet een scheidsrechter een minuut wachten met het laten nemen van een strafcorner, om de tv de mogelijkheid te bieden herhalingen te tonen.

Trainer Robbert Paul Aalbregt van Rotterdam, dat ook in de EHL uitkomt, hoopt aanhangers van andere sporten voor het hockey te winnen. „Het zou mooi zijn als niet-hockeyliefhebbers onze sport omarmen. Hockey is aantrekkelijk, dat weet lang niet iedereen.”

Op termijn moet de EHL, die voorlopig verliesgevend is, rendabel zijn voor alle betrokken partijen, erkent Pro Sport-directeur Treurniet. „In het zevende of achtste jaar willen we grote contracten afsluiten.” Overigens denken de Europese Hockey Federatie en Pro Sport ook aan een vrouwelijke variant van de EHL, al zal die door een voorlopig gebrek aan sponsors waarschijnlijk drie tot vijf jaar op zich laten wachten.

Volg de competitie op www.eurohockeyleague.eu