Winstmarge van 80 procent is verleden tijd

Het is eurocommissaris Kroes van Mededinging gelukt om Microsoft op de knieën te krijgen. ’s Werelds grootste softwaremaker staakt zijn verzet tegen de Europese Commissie.

Uiteindelijk was het een dinertje in De Beukenhof in Oegstgeest dat Neelie Kroes, de eurocommissaris voor Mededinging, en Steve Ballmer, de topman van Microsoft, tot elkaar bracht. Kroes betaalde de rekening voor de maaltijd, Ballmer betaalde het gelag.

De Amerikaan zegde toe dat Microsoft zich zou schikken naar de juridische eisen van de Europese Commissie om niet langer misbruik te maken van zijn monopoliepositie op besturingssystemen van computers en daarmee concurrenten buiten te sluiten.

Het kostte nog drie weken waarin Kroes en Ballmer vrijwel dagelijks telefonisch met elkaar in contact stonden, maar gistermiddag was het zover: Kroes kondigde aan dat ze Microsoft op de knieën had gekregen. De Amerikaanse softwaregigant had zich tot nu toe, met openlijke steun van de Amerikaanse regering, verzet tegen de inspanningen van de Europese Commissie om de monopoliepositie van Microsoft te breken. Nu kondigde Microsoft aan zich bij de eisen van de Commissie te zullen neerleggen.

Het onderzoek van de Commissie naar Microsoft begon eind 1998 na een klacht van concurrent Novell. In 2004 veroordeelde de Commissie Microsoft voor machtsmisbruik op de markt van besturingssystemen voor computers. De Commissie eiste dat Microsoft technologische informatie zou delen met andere softwareproducenten en een versie van Windows op de markt zou brengen zonder mediaspeler. Het concern kreeg een boete van 497 miljoen euro. In 2006 volgde een tweede boete van 280 miljoen euro wegens het niet naleven van de eerste uitspraak.

Microsoft weigerde zich bij de veroordelingen neer te leggen. Maar het Europese Hof in Luxemburg stelde de Commissie twee maanden geleden op alle punten in het gelijk.

In lijn met wat de Commissie eiste, verlaagt Microsoft de octrooirechten die het in rekening brengt aan afnemers drastisch en worden de variabele rechten die afnemers tot nu toe moesten betalen voor het gebruik van beveiligde informatie vervangen door een vast bedrag van 10.000 euro. Daarnaast zal Microsoft de producenten van zogenoemde openbronsoftware meer toegang tot informatie over zijn besturingssoftware verlenen. Hierdoor krijgen de veelal kleine bedrijven die deze software ontwikkelen ruimere mogelijkheden om hun producten onder een Windowssysteem te laten draaien. Dit zal, aldus Kroes, de innovatie in de software-industrie bevorderen.

Kroes kondigde gisteren aan geen nieuwe boetes aan Microsoft te zullen opleggen, maar de uitspraken uit het verleden wel te zullen afdwingen. Dat betekent dat Microsoft alle openstaande boetes zal moeten betalen. Volgens zakenkrant de Financial Times heeft Microsoft hiervoor 1,6 miljard euro gereserveerd.

Kroes waarschuwde ook dat Microsoft hiermee niet van haar af is. „Microsoft heeft de verplichting om zich te blijven houden aan de afspraken, die een precedent zijn voor toekomstig marktgedrag. Daar moet Microsoft zich goed bewust van zijn.”

Nu Microsoft heeft ingestemd met het besluit van 2004, kan het bedrijf volgens Kroes niet langer gebruikmaken van de marktmacht die het ontleent aan zijn aandeel van 95 procent op de markt van besturingssystemen. Ook mag Microsoft consumenten nu niet meer benadelen door winstmarges van 80 procent op besturingssoftware te boeken. „Er zijn niet veel zekerheden in dit leven”, zei Kroes, „maar één is dat we vanaf vandaag geen boetes meer hoeven op te leggen aan Microsoft.”