Deal met Citic eerste stap Bear Stearns

Bear Stearns heeft dus eindelijk een overeenkomst gesloten. Nadat de zwaar door de subprime-crisis getroffen hedgefondsen van de zakenbank in juni ten onder waren gegaan en de bank zelf ook in de problemen kwam op de markt voor risicovolle hypotheken, voorspelden deskundigen dat een concurrent de belaagde Wall Street-firma zou kopen, of dat een slimme speler – Warren Buffett, Bank of America of een ander – goedkoop een groot belang zou nemen. Daarom is de alliantie tussen Bear Stearns en het Chinese Citic Securities een beetje een anti-climax.

Maar het is zeker geen slechte stap. De overeenkomst geeft Bear Stearns zijn felbegeerde voet aan de grond in China, sneller en goedkoper dan via het opbouwen van een volledig zelfstandig bedrijf had kunnen worden verkregen. Bovendien zijn de financiële voorwaarden van de transactie wederzijds: iedere bank investeert 1 miljard dollar (0,7 miljard euro) in de andere. Dat moet genoeg zijn om eventuele zorgen weg te nemen dat Bear Stearns vooral op een kapitaalinjectie uit was.

Maar Citic lijkt financieel gezien wel aan het langste eind te trekken. Bear Stearns mag dan het ergste achter de rug hebben, de aandelenkoers van de bank is sinds begin dit jaar met bijna 30 procent gedaald. Daardoor wordt die op slechts 1,2 maal de boekwaarde verhandeld. De aandelen van de Chinese partner zijn juist in waarde verviervoudigd, zodat het bedrijf op maar liefst tien maal de boekwaarde wordt verhandeld.

Een rendement op deze investering is – hoe wenselijk ook – uiteraard van secundair belang in vergelijking met het strategische doel van een sterkere positie in Azië, bij voorkeur in China. Maar het is niet duidelijk of de alliantie zal volstaan om Bear Stearns een sterke aanwezigheid in Azië te geven. Citic heeft de overhand in China, waar de twee partners eerder zullen samenwerken dan gezamenlijk opereren.

Ze zetten een joint venture op voor de rest van Azië, en Bear Stearns verwacht daar volgend jaar al de vruchten van te kunnen plukken. Maar soortgelijke strategische bondgenootschappen waren in het verleden geen onverdeeld succes, gedeeltelijk doordat niet altijd duidelijk is wie er aan de touwtjes trekt. Zelfs als deze joint venture wel zou bloeien, zou die niet voldoende invloed hebben om de concurrentieverhoudingen snel te kunnen veranderen. Banken als Goldman Sachs, HSBC en Morgan Stanley zullen waarschijnlijk dominant blijven.

Toch moet Bear Stearns zijn internationale activiteiten uitbreiden – minder dan eenvijfde van de omzet komt van buiten de VS, waar dat bij de meeste van de concurrenten de helft is. Als alles goed gaat, is de samenwerking met Citic een stap in de goede richting. Maar het is niet de alles veranderende transactie waar velen op hoopten.

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld