Nobelprijswinnaar Watson op non-actief om racisme

De Amerikaanse Nobelprijswinnaar James Watson, medeontdekker van de moleculaire stuctuur van DNA, is vrijdag onmiddellijk op non-actief gesteld als directeur van het Cold Spring Harbor Laboratory op Long Island in New York.

Aanleiding zijn Watsons racistisch getinte uitlatingen in een interview in de Britse krant The Sunday Times, op 14 oktober.

De 79-jarige Watson zei in die krant onder meer dat hij „somber was over het perspectief van Afrika”, omdat „al ons sociale beleid is gericht op het feit dat hun intelligentie hetzelfde is als de onze”. Om eraan toe te voegen dat hij wel hoopte dat iedereen gelijk zou zijn, maar dat „iedereen die ooit met zwarte werknemers te maken had gehad, ondervonden had dat dit niet waar was”.

In Groot Brittannië, waar Watson vorige week op tournee was om zijn nieuwe boek ‘Avoid boring people: lessons form a life in science’ te promoten, ontstond een grote rel over zijn uitspraken. Het begon ermee dat het Science Museum een geplande lezing van Watson annuleerde, omdat zijn ideeën „voorbij het punt van een acceptabel debat waren”.

Watson reageerde geschokt op het tumult en verklaarde haastig dat hij zijn „onvoorwaardelijke verontschuldiging” aanbood „aan al diegenen die uit zijn woorden hadden begrepen dat het continent Afrika op een of andere manier genetisch inferieur zou zijn”.

Het mocht niet baten. De raad van bestuur van het Cold Spring Harbor Laboratory, waar Watson sinds 1968 directeur was, besloot hem met onmiddellijke ingang uit zijn functie te zetten.

Watson liet zich eerder discriminerend uit over zwarten, vrouwen en homoseksuelen. Telkens was hem dat vergeven.

Henry Kelly, president van de Federation of American Scientists, zei tegen het Amerikaanse wetenschapsblad Science dat Watson de weg kwijt is. „Hij heeft gefaald op de slechtst denkbare manier. Het is een bedroevende en schokkende manier om een opmerkelijke carrière te beëindigen”, aldus Kelly.