Iceman Raikkonen blijft de koelste in finale

In een zinderende finale werd de Fin Kimi Raikkonen gisteren in Brazilië wereldkampioen in de Formule 1. Lewis Hamilton en Fernando Alonso, de twee coureurs van McLaren, kwamen één punt tekort.

Hij moest winnen, en zelfs dat was nog geen garantie dat Kimi Raikkonen wereldkampioen zou worden. Maar de net 28 jaar geworden Fin reed onder druk een klinische, koele race. Zijn rivalen Fernando Alonso en Lewis Hamilton eindigden respectievelijk als derde en zevende, en strandden samen op één punt van de derde Finse wereldkampioen Formule 1 uit de geschiedenis.

Het leek wel of Alfred Hitchcock, de meester van de suspense, het scenario had geschreven voor de laatste aflevering van het Formule 1-seizoen. Voor het eerst sinds 1986 kwamen drie coureurs in aanmerking voor de titel: de Britse klassementsleider Hamilton, de Spaanse titelverdediger Alonso en Raikkonen. De Fin, die bij Ferrari de gestopte zevenvoudig wereldkampioen Michael Schumacher moet doen vergeten, begon met de minste kansen aan de 71 ronden op het circuit van het Braziliaanse Sao Paolo. Hij startte op de derde plaats, achter zijn stalgenoot Felipe Massa en Hamilton, maar voor Alonso.

Raikkonen snelde in de eerste bocht al meteen voorbij Hamilton. Die moest in de remmen en zag ook Alonso voorbijflitsen. Niks aan de hand voor de jonge Brit, die indruk maakte in zijn eerste jaar en met die vierde plaats nog steeds op koers lag om als eerste debutant ooit de wereldtitel te winnen. Maar Hamilton, die het hele seizoen nagenoeg foutloos had geracet, wilde snel weer voorbij Alonso en verloor even de controle over de wagen. Hij viel terug naar de achtste plaats. Ook dat was nog geen ramp, aan een vijfde plek had Hamilton genoeg.

Om het drama en de spanning nog groter te maken, viel de wagen van Hamilton vervolgens stil. De Mercedes, het hele seizoen een baken van Duitse Gründlichkeit, verloor om onduidelijke redenen een halve ronde zijn kracht. Hamilton viel terug naar stek achttien, maar kreeg de zilvergrijze wagen toch weer aan de praat. Vanaf dat moment volgde een haast onmogelijke inhaalrace, en werd de titelstrijd er een tussen Alonso en Raikkonen. 2007 zou op de valreep toch niet ‘Het Jaar van de Rookie’ worden.

Met de Spanjaard op drie en de Fin op twee achter Massa, zou Alonso na twee wereldtitels bij Renault ook een eerste titel bij McLaren hebben gewonnen. Maar Raikkonen drukte door, bij de laatste pitstop reed hij twee ronden langer door dan thuisrijder Massa en kwam een seconde voor zijn teamgenoot het circuit weer op. Nu was Raikkonen aan de winnende hand, met Alonso op ruim een halve minuut achterstand en Hamilton op de zevende plaats. Alleen als Massa de tweede plaats zou verliezen had Alonso nog een kans, Hamilton moest de vijfde plaats zien te behalen. Dat gebeurde nog bijna toen Robert Kubica en Nico Rosberg in een gevecht om de vijfde plaats elkaar dreigden van de baan te rijden, maar beiden hielden het hoofd koel. Eindstand na het kampioenschap: Raikkonen 110, Hamilton en Alonso 109. Nooit eindigde de topdrie zo dicht bij elkaar.

Hamilton liet in de paddock even een traan en werd getroost door zijn altijd meereizende vader. De pas 21-jarige beschermeling van McLaren-baas Ron Dennis maakte dit seizoen indruk en is ook de komende jaren weer een kandidaat voor de titel. Hij doorstond als beginneling het overgrote deel van het seizoen de druk van de klassementsleider, liet zich zelden in de war brengen door zijn soms weerbarstige teamgenoot Alonso en kwam als een van de weinigen bij McLaren nagenoeg ongeschonden uit de spionagezaak met Ferrari, die het team de constructeurstitel en 100 miljoen dollar boete kostte.

Alonso treurde niet lang om de verloren titel, en zat er bij de persconferentie redelijk ontspannen bij. „Wie op het eind de meeste punten heeft, is de beste”, klonk het clichématig, haast opgelucht dat zijn jonge teamgenoot niet met de wereldtitel aan de haal was gegaan.

Alonso leeft op gespannen voet met Dennis en voelde zich binnen het team benadeeld ten opzichte van de jonge Brit. Het is nog onduidelijk of de Spanjaard ook volgend seizoen voor McLaren-Mercedes gaat racen, ondanks een doorlopend contract.

Raikkonen zelf leek het allemaal nog niet zo goed te beseffen. Vorig jaar reed hij nog in dienst van McLaren en won er geen enkele race. Gisteren was hij met Ferrari voor de zesde keer de beste, en die zeges (twee meer dan Hamilton en Alonso) leverden hem uiteindelijk zijn eerste wereldtitel op. Er kon een glimlach van af en ja, hij was zeer blij met de eerste wereldtitel, maar ook achteraf deed hij zijn reputatie van Iceman alle eer aan, de Italianen in het team reageerden veel uitbundiger op de onverwachte titel. „We zijn er altijd in blijven geloven, ook toen het moeilijker ging. Dit is dan ook een zege van het hele team”, aldus Raikkonen.

Aan het begin van het seizoen werd hij volop getipt als wereldkampioen, en al helemaal na de zege in de eerste Grand Prix in Australië. Maar toen Hamilton een blijvertje bleek en de Ferrari’s in het midden van het seizoen soms iets minder snel waren, was de Fin voor het overgrote deel van het seizoen op achtervolgen aangewezen. Die inhaalrace werd gisteren door hard werk winnend afgesloten. Na Keke Rosberg in 1982 en Mika Hakkinen in 1998 en 1999 heeft Finland weer een wereldkampioen.

En de Engelse sportliefhebber, die likt na de midweekse voetbalnederlaag in Rusland en het verlies van de finale op het WK rugby zaterdag tegen Zuid-Afrika zijn wonden.