Jongen middelpunt politieke storm

Het politieke debat in de Verenigde Staten is zo hard dat ook een 12-jarige niet veilig is. Kwaadaardige gevoelens komen sneller boven, de weblogs zijn niet meer te temperen. Maar Jesus rocks!

Waar was Graeme Frost (12)? Het bleef gisteren onduidelijk. Toch was het een voorname dag voor de tiener. Drie weken geleden betrad hij de nationale arena met een pleidooi voor de uitbreiding van het kinderziekenfonds. Maar daarna werd hij zozeer overladen door bijtende aanvallen dat hij volgens een kennis nog lang niet van de schok is hersteld.

De stemming viel gisteren negatief uit voor Graeme Frost. Een ruime meerderheid van het Huis van Afgevaardigden steunde uitbreiding van het kinderziekenfonds, S-CHIP. Maar het lukte niet om tweederde van de stemmen te krijgen – nodig om het verzet van president Bush te overwinnen – , waardoor voorlopig alles bij het oude blijft.

Zo resteerde na weken gevecht de vraag hoe het mogelijk is dat in de VS, land van openbare vriendelijkheid, zelfs een debat over medische zorg voor kinderen uitloopt op het besmeuren van andersdenkenden – kinderen inbegrepen.

„Onze kwaadaardige gevoelens komen steeds gemakkelijker boven”, zei Shaun Mullen van The Moderate Voice gisteren, een weblog dat nog wel naar consensus zoekt.

Het begon toen de ouders van Graeme Frost in september toestonden dat hun zoon meewerkte aan een stuntje. Na het wekelijkse radiopraatje van Bush mocht de jongen – primeur! – de reactie namens de Democraten uitspreken.

In zijn door de partijleiding gedicteerde tekst vertelde de tiener over het zware auto-ongeluk dat zijn familie drie jaar terug overkwam. Het was winter, gladde weg, de vier kinderen van het gezin belandden allemaal in het ziekenhuis. Twee lagen er langdurig in coma, en de twee anderen, Gemma (9) en Graeme zelf, zijn pas recentelijk volledig hersteld.

De ouders hadden geen ziektekostenverzekering. Een groeiend probleem voor de Amerikaanse middenklasse: hun inkomen is te hoog voor het staatsziekenfonds – maar te laag om de stijgende particuliere ziektepremies te kunnen betalen. Om te vermijden dat kinderen hiervan de dupe worden, is er S-CHIP (State Children’s Health Insurance Program).

Zodoende kon Graeme Frost op de radio vertellen dat de torenhoge ziekenhuisrekeningen van zijn familie de laatste jaren door S-CHIP zijn betaald. Dit ter ondersteuning van het plan van de Democraten om de regeling uit te breiden voor kinderen uit hogere inkomensgroepen – een idee dat de steun van tachtig procent van de bevolking heeft.

Maar Graeme Frost was nauwelijks uitgesproken, of zijn familie lag onder vuur. Een conservatieve blogger van freerepublic.com – een anonymus met als motto Jesus rocks! – publiceerde financiële gegevens over de familie Frost die zouden aantonen dat de vader gemakkelijk zelf een ziekteverzekering kan betalen.

De gegevens bleken onjuist of verdraaid – maar voor die nuance was daarna geen ruimte meer. Op redstate.org, een ander conservatief blog, stond een week later: „Als [deze mensen] federaal geld krijgen mogen ze van mij dood. Maakt mij niet uit.” En: „Ik zou privé-onderzoekers inhuren en uitzoeken hoeveel de ouders verdienen en waar ze het uitgeven. Daarna doe ik al het mogelijke om hun levens (…) te vernietigen.”

Voorzitter Nancy Pelosi van het Huis van Afgevaardigden noemde de aanvallen „een nieuw dieptepunt voor Washington”. Het feit dat nu ook een 12-jarige onder vuur werd genomen toont, zei ze, het „faillissement” van het debat aan.

Maar bekende conservatieve bloggers, zoals het FoxNews-gezicht Michelle Malkin, namen de aanval over. Het gezin-Frost wilde gewoon op de staat teren. „Belastingbetalers met minder inkomen zouden niet mogen worden gedwongen deze mensen te subsidiëren”, schreef ze.

De Baltimore Sun liet met een paar foto’s zien dat het om doodgewoon middenklassegezin gaat. Een rijtjeshuis in de stad met een pompoen voor de deur – volgende week is het Halloween.

Het kon de blogosphere niet meer temperen. Zelfs sommige van de vurigste pleitbezorgers van weblogs keerden zich van de eigen groep af. „Ik schaam me dat ik blogger ben”, schreef Shaun Mullen op The Moderate Voice.

In een toelichting erkende hij gisteren dat weblogs meehelpen aan een cultuur waarin het alleen draait om de vernietiging van tegenstanders. „Het is verkeerd, het vertroebelt onze maatschappij. Maar of het nog kunnen keren?”

De ouders van Graeme Frost weten intussen niet hoe ze het hebben. „Het is moeilijk deze smerigheid te begrijpen”, vertelde de moeder de Baltimore Sun vorige week. Hun zoon, zei de kennis gisteren, wil zich vooral van de wereld afsluiten.

Maar volgens Mullen treft ook de ouders blaam. Politiek is een „buitengewoon gevaarlijk” spel geworden in de VS. „Als je meedoet word je meedogenloos aangepakt. Daar mag je een 12-jarige nooit aan blootstellen.”