France Telecom moet van Hof Parijs betalen

De Franse staat is verplicht om circa 1 miljard euro aan illegale staatssteun terug te vorderen van France Telecom, het Franse telefoniebedrijf. Dit heeft het Europese Hof van Justitie gisteren bepaald in een zaak die de Europese Commissie had aangespannen tegen Frankrijk. De uitspraak van het Hof is een tegenslag voor de Franse autoriteiten, die tot nu toe nagelaten hebben om de staatssteun terug te vorderen van France Telecom.

Het gaat om een bijzondere belastingvrijstelling waarvan France Telecom tussen 1994 en 2002 heeft geprofiteerd. De Europese Commissie bestempelde dit in 2004 als een vorm van illegale staatssteun en eiste dat de Franse staat een bedrag tussen de 798 miljoen en 1,14 miljard euro van France Telecom zou terugvorderen. De Franse staat weigerde om deze opdracht van Brussel uit te voeren.

Hierop is de Europese Commissie naar het Hof gestapt. Het Hof heeft bepaald dat de Brussel terecht van Frankrijk geëist heeft het bedrag terug te vorderen. Jonathan Todd, de woordvoerder van de Commissie voor mededinging, noemde de uitspraak van het Hof „een harde klap in het gezicht van de Fransen”.

De Europese Commissie kan boetes opleggen als Frankrijk niet aan de uitspraak van het Hof voldoet. „We gaan nu met de Franse autoriteiten praten om zeker te stellen dat het geld op korte termijn wordt opgeëist”, aldus Todd. „Als ze dan nog geen haast maken, kunnen we ze opnieuw voor de rechter slepen.”

France Telecom is onder meer eigenaar van het mobiele netwerk Orange en werd tien jaar geleden geprivatiseerd. De Franse staat bezit nog een aandeel van 18 procent.