Air France begint route vanaf Londen

Air France gaat vanaf april volgend jaar in joint venture met het Amerikaanse Delta Air Lines vluchten uitvoeren van de Londense luchthaven Heathrow naar Los Angeles. Dit hebben de bedrijven vandaag bekendgemaakt.

In de samenwerking zullen mogelijk later ook KLM en haar Amerikaanse partner Northwest Airlines worden betrokken.

Air France is hiermee de eerste Europese luchtvaartmaatschappij die gebruikmaakt van de nieuwe trans-Atlantische open skies-overeenkomst die de Europese Unie en de Verenigde Staten in april sloten. Het kan het begin zijn van een grote concurrentieslag in de Europese luchtvaart. Maatschappijen zijn niet langer gebonden aan hun thuisbasis, maar mogen elke luchthaven in de EU gebruiken als begin- of eindpunt.

Topman Jean-Cyril Spinetta van Air France-KLM zei vandaag ervan uit te gaan dat concurrenten als Lufthansa en British Airways zullen reageren en vluchten zullen overwegen vanaf Parijse luchthavens of Schiphol naar de VS.

Onder de samenwerking tussen Air France en Delta vallen ook vluchten vanuit Parijs en Lyon naar bestemmingen in de VS. Air France-KLM is de grootste luchtvaartmaatschappij naar omzet, Delta staat wereldwijd bovenaan naar aantallen vervoerde passagiers.

Heathrow is de grote ‘trofee’ voor Air France en Delta. Deze luchthaven van Londen – de Britse hoofdstad heeft er vijf – is het grootste overstappunt voor internationale vluchten ter wereld en daarom zeer lucratief en gewild bij maatschappijen. De Britse luchtvaartautoriteiten stonden tot nu toe maar vier maatschappijen (British Airways, Virgin Atlantic, American en United Airlines) toe trans-Atlantische vluchten uit te voeren, maar in het kader van de nieuwe open skies moest dit verkapte kartel worden opgeheven.

Probleem op Heathrow is wel de beperkte capaciteit: er zijn maar twee start- en landingsbanen. Air France zal daarom enkele van zijn vluchten binnen Europa opgeven om de landingsrechten (slots) vrij te maken voor de verbindingen naar de VS, zo zei Spinetta vandaag. Verder zal Delta volgend jaar slots van Air France gaan leasen.

Air France zegt te verwachten dat de eerste fase van de samenwerking met Delta een jaarlijkse omzet van circa 1,1 miljard euro zal opleveren. In de tweede fase, na 2010, moet dat oplopen tot meer dan 5,6 miljard euro per jaar.