Leider van Britse liberalen stapt op

De Britse Liberaal-Democratische leider Sir Menzies Campbell is gisteren plotseling opgestapt. In een verklaring liet hij weten dat de aanhoudende kritiek op zijn leiderschap hem tot deze stap had gebracht.

Voor de tweede keer in anderhalf jaar tijd moeten de LibDems op zoek naar een nieuwe voorman. Grootste kanshebbers lijken twee voormalige europarlementariërs, de linkse Chris Huhne (53) en rechtse Nick Clegg (40).

Al sinds zijn aantreden als opvolger van Charles Kennedy die met drankproblemen kampte, koesterden veel Liberaal-Democraten twijfels of de thans 66-jarige ‘Ming’ Campbell wel de aangewezen figuur was hun partij de komende jaren te leiden. Hij stond weliswaar bekend als een integer en competent Lagerhuislid, maar het was van meet af aan duidelijk dat hij charisma mist.

Dit weerspiegelde zich ook in de opiniepeilingen. De LibDems, die bij de Lagerhuisverkiezingen van 2005 nog 22 procent van de stemmen wisten te winnen, waren vorige week gedaald tot slechts de helft daarvan. Tientallen Lagerhuisleden begonnen daarom voor hun zetel vrezen.

Paradoxaal genoeg had juist het vooruitzicht van vervroegde verkiezingen Campbells leiderschap nog kunnen rekken. Met het oog daarop verenigde de partij zich drie weken geleden op een partijcongres nog achter hem. Toen Gordon Brown onlangs besloot om voorlopig af te zien van verkiezingen, laaide de discussie over het leiderschap weer op.

De LibDems maken een moeilijke periode door. De Conservatieven zijn na jaren van stagnatie in opmars en weten terrein op de Liberaal-Democraten te winnen. Ook heeft het verzet van de LibDems tegen de inval in Irak, waarmee ze in 2005 veel stemmen wonnen, aan actualiteit ingeboet. Ook een ander thema, waarmee ze zich vaak onderscheidden, het milieu, is door zowel Labour als de Conservatieven enthousiast omarmd.