Eindelijk de lucht in

Anderhalf jaar later dan gepland vliegt de eerste A380 van Airbus vanavond dan toch.

Toch zijn de moeilijkheden voor moederbedrijf EADS nog niet voorbij.

Daar staat ze dan: de eerste A380 in volle glorie. Anderhalf jaar te laat, door productieproblemen, maar dan toch. Een reusachtig gevaarte in de kleuren van Singapore Airlines: wit met een blauwe staart met daarop het embleem, een vogel van goud. De oosterse maatschappij heeft de eer als eerste met het dubbeldeks toestel te mogen vliegen. Vanavond vliegt de A380, met gezagvoerder Robert Ting in de cockpit naar Singapore. Op 25 oktober heeft de eerste vlucht met passagiers plaats van de stadstaat naar Sydney – de tickets voor die reis zijn bij opbod verkocht en bate van goede doelen.

De 380 biedt met zijn twee passagiersdekken luchtvaartmaatschappijen ongekende mogelijkheden. Officieel geeft Airbus op dat er 525 stoelen in passen, verdeeld over economy, business en first class. Singapore Airlines heeft ervoor gekozen zijn passagiers extra ruimte te even en plaatste 471 stoelen in zijn superjumbo.

In de eersteklassuite kunnen twee stoelen naast elkaar worden omgetoverd tot een tweepersoonsbed, met echte matrassen. De deur van de suite kan dicht. Mag seks in het luchtbed dan ook? Robert Ting lacht daar schalks om. „Ik weet wat mensen in een bed kunnen doen, maar wij vertrouwen erop dat onze passagiers zich gedragen.” En anders? „Dan nemen we onze maatregelen”, zegt Ting dreigend.

De A380 van Singapore zal dit jaar het enige exemplaar zijn dat uit de assemblagefabriek in Toulouse rolt. Want technische problemen achtervolgen de Frans-Duitse vliegtuigbouwer nog altijd. „We hebben de complexiteit van een groot toestel onderschat”, zei topman van Airbus Tom Enders gisteren. Hij erkende ook dat de integratie tussen Fransen en Duitsers binnen de onderneming „niet optimaal” was. Vorig jaar juni kwam aan het licht dat door communicatiestoornissen tussen de twee belangrijkste fabrieken in Hamburg en Toulouse de kabelsystemen niet op elkaar aansloten. Airbus heeft daarna drastisch ingegrepen, zo onthulde commercieel directeur John Leahy. „In Toulouse werken nu 1.000 Duitse technici. Dat stellen de Franse werknemers niet altijd op prijs, maar we hadden geen andere keuze.”

De 500 kilometer kabel in de A380 wordt nu handmatig aangelegd, zei Leahy. Pas in een latere fase verwacht Airbus dat dit proces op mechanische wijze (en daarmee sneller) kan gebeuren. Enders: „Maar niets is zeker in het leven.” Van de A380 zijn door 14 afnemers in totaal 165 stuks besteld; op 24 meer is een optie genomen. Enders wilde gisteren niet zeggen bij hoeveel eenheden de A380 breakeven draait. Analisten gaan uit van 250 stuks.

Het grootste probleem voor Airbus lijkt intussen niet het technisch malheur te zijn, maar de financiële situatie. De ontwikkelingskosten van de A380 vielen met 11 miljard euro 2 miljard te hoog uit. De productieproblemen kostten moederbedrijf EADS twee miljard euro aan beurswaarde. De schadeclaims wegens de vertragingen en door gederfde inkomsten kosten Airbus nog eens een geschatte 4 miljard euro. En dan is er nog het beursschandaal.

In 2006 verkochten bestuursleden van EADS grote hoeveelheden aandelen, vóórdat de problemen de A380 aan het licht kwamen. De Franse financiële toezichthouder zei twee weken geleden dat 21 bestuurders zich „grootschalig en gelijktijdig” schuldig hebben gemaakt aan handel met voorkennis. Het commentaar van John Leahy, gisteren: „Natuurlijk hebben we gehandeld in aandelen en opties. Ik ook. Dat doen we altijd, want dat is gebruikelijk. Maar we hadden beslist geen voorkennis.”