Australische reuzenpad krijgt last van rug door snelle expansie

De exotische reuzenpadden die in Australië steeds sneller nieuwe territoria innemen, krijgen last van gewrichtsontstekingen aan de rugwervels. Het snel veroveren van nieuw leefgebied heeft kennelijk een prijs. Dit schrijven Australische onderzoekers van de Universtiy of Sydney in het Amerikaanse wetenschapsblad Proceedings of the National Academy of Sciences.

De reuzenpad (Bufo marinus) komt oorspronkelijk uit Zuid-Amerika en werd in 1935 in Australië uitgezet om plaaginsecten te bestrijden. Maar de giftige pad at eenvoudigweg alles op wat bewoog en in zijn bek paste. Het ontbrak aan natuurlijke vijanden en dieren die hem toch probeerden te eten stierven door het sterke gif.

De pad is zijn leefgebied in het noordoosten van Australië flink gaan uitbreiden. De onderzoeksgroep van Shine ontdekte al eerder dat de dieren aan de rand van hun verspreidingsgebied zich extra snel verplaatsten: meer dan 130 meter per dag tijdens het regenseizoen, terwijl padden middenin het Australische leefgebied dagelijks slechts eenderde van die afstand afleggen.

In een alarmerend bericht in het tijdschrift Nature (16 februari 2006) meldde het team dat die steeds snellere invasie gevoed werd door evolutie: de reuzenpadden in Australië werden steeds groter, kregen steeds langere poten en maakten navenant grotere sprongen.

Nu blijkt dat de padden wel een tol betalen voor hun toenemende expansiedrift. De exemplaren groter dan elf centimeter blijken vaak vergroeiingen van de rugwervels te hebben, veroorzaakt door een ontsteking. Door hun grotere poten en zware lichaam komt er meer druk op de ruggengraat van de grotere dieren.

De dieren met rugklachten bleken in een opjaagtest over een traject van 15 meter steeds kleinere sprongen te maken in vergelijking met hun gezonde soortgenoten. Dat zou erop kunnen wijzen dat het lichamelijke ongemak de invasiesnelheid zou kunnen beperken. Dat blijkt echter niet het geval. In de vrije natuur bleken met zenders uitgeruste padden van gelijk gewicht zich altijd ver te verplaatsen, of zij nu rugproblemen hadden of niet.