Branson geloofwaardige redder in nood

Het lijstje gerespecteerde financiers dat Sir Richard Branson terzijde staat, geeft zijn streven om Northern Rock over te nemen een forse steun in de rug.

In zijn eentje leek de flamboyante ondernemer – oprichter en eigenaar van onder meer Virgin Records en Virgin Atlantic Airways – een onwaarschijnlijke redder voor de Britse hypotheekbank. Maar met namen als AIG, Toscafund en WL Ross achter zich komt de stap van Branson veel geloofwaardiger over.

Zijn consortium kan een flinke vuist maken. Branson heeft zelf een bescheiden staat van dienst opgebouwd op het terrein van de financiële dienstverlening. Na twaalf jaar is het bedrijf Virgin Money, dat hij in Northern Rock wil laten opgaan, nog steeds een kleine speler. Maar zijn steunpilaren leggen veel gewicht in de schaal. Toscafund, onder voorzitterschap van ex-topman Sir George Mathewson van Royal Bank of Scotland (RBS), staat op het punt een grote winst te boeken, dankzij het feit dat het fonds een van de leidende partijen was in de aanval van de hedgefondsen die uitmondde in de overname van ABN Amro door het consortium van RBS, Fortis en Santander.

WL Ross staat onder leiding van Wilbur Ross, die zijn fortuin heeft gemaakt met het saneren van in moeilijkheden verkerende bedrijven. Ook AIG is een veteraan in deze sector. Het fonds maakte deel uit van het consortium dat Chris Flowers, een andere gegadigde voor Northern Rock, had samengesteld om de Japanse bank Shinsei er weer bovenop te helpen.

Dat zou de aandeelhouders van Northern Rock, die een ‘aanzienlijke’ kapitaalinjectie in het vooruitzicht was gesteld, enigszins gerust moeten stellen. Zulke gerespecteerde en goed gekapitaliseerde steunverleners zouden op hun woord moeten kunnen worden geloofd.

Branson heeft uiteraard de belangrijkste vraag nog steeds niet beantwoord: hoe hij het liquiditeitsprobleem denkt te gaan oplossen dat aan de basis ligt van de problemen van Northern Rock. Sommige beleggers geloven dat de bank misschien wel 30 miljard pond (43 miljard euro) nodig zal hebben om haar kredietstroom op gang te houden. Dat is zelfs voor Ross, met zijn vermogen van naar schatting 1,7 miljard dollar (1,2 miljard euro), een hele hoop geld.

Maar het hebben van vrienden met goede connecties kan zeker geen kwaad. Northern Rock is om nu te kunnen overleven afhankelijk van de politiek gevoelige en peperdure kredietlijn van de Bank of England. De beste hoop voor de toekomst is gelegen in het zeker stellen van een krediet van 10 miljard pond van de Amerikaanse Citigroup. De steun van grote namen zal het voor de Britse autoriteiten en Citigroup makkelijker maken om hun vertrouwen aan Branson te schenken.

Mike Verdin