Alleen Ritsma zelf mag einde bepalen

Half oktober, de mussen vallen dood van het dak, maar in de schaatswereld is er direct groot nieuws. Rintje Ritsma (37) plaatst zich niet voor de NK afstanden, over twee weken in Heerenveen. Slechts zestiende op de vijf kilometer bij de selectiewedstrijden, zich teruggetrokken voor de 1.500 meter. Kap er maar mee jongen, luidt voor de zoveelste keer het ongevraagde advies. En Ritsma zelf? „Mijn sportieve carrière is nog in volle gang, maar toch zal dit seizoen wellicht mijn laatste als actieve schaatser zijn”, schreef hij deze zomer op zijn website. Eind september voegde hij er optimistische geluiden aan toe over een fijn trainingskamp in Grosseto, Italië. „Het is noodzakelijk dat we in oktober meteen op scherp staan.” Missie mislukt?

‘De Beer uit Lemmer’ moest eigenlijk al ophouden met schaatsen voordat hij begon. Provinciegenoot Falko Zandstra was immers jonger én veel talentrijker, daar kon Ritsma toch nooit tegenop. De balans? Zandstra (gestopt in 1998): twee keer Europees en één keer wereldkampioen; Ritsma: zes keer Europees en vier keer wereldkampioen, twee keer olympisch zilver en vier keer brons.

Na een mislukt WK allround in 1997, waar hij tekort kwam tegen Ids Postma, was het einde volgens kenners echt in zicht. Twee weken later won Ritsma twee keer goud bij de WK afstanden in Warschau. In 2001 kon hij zich alleen door een grove fout van de selectiecommissie plaatsen voor het WK allround in Boedapest. Onnodig te vermelden wie er kampioen werd. In 2006, na jaren vol adviezen om te stoppen, haalde hij olympisch brons op de ploegachtervolging. Vorig seizoen volgde op een mislukt NK afstanden nog een vijfde plaats op het NK allround.

Een opsomming om maar aan te geven dat een getergde Ritsma altijd iets extra’s kan. Natuurlijk worden de prestaties er na zeventien seizoenen topsport niet meer beter op. Maar wie mag Ritsma vertellen dat hij moet stoppen? Als iemand dat zelf kan bepalen, dan hij wel. Wie voelt aan wat 6.44 op de vijf kilometer waard is? Wie weet of het plezier nog groot genoeg is? Tot hij zelf het einde aankondigt, kan het publiek nog genieten van een icoon die zelfs met een zestiende plaats op een kwalificatiewedstrijdje in oktober zorgt dat de schaatssport weer volop in de belangstelling staat.

Maarten Scholten