Chinese heggen

ABN Amro werd deze week na een vijandig bod overgenomen. ABN Amro is deze week adviseur bij een vijandig bod.

ABN Amro hielp handelshuis Hagemeyer in 2003 met een noodkrediet zodat het uit handen van een Amerikaanse opkoper kon blijven. Een mooi voorbeeld hoe lange relaties tussen een nationale bank en een nationaal handelshuis leidde tot een reddingsoperatie. Nu helpt ABN Amro het Franse Sonepar met een vijandig bod op Hagemeyer.

Het lijkt bijna: ‘Wij uitverkocht, jullie ook’. Het zijn opportunisten, die zakenbankiers.

Daar kwam Numico ook achter. De babyvoedingsfabrikant onderhandelde in de VS in alle geheim over de overname van een dochter van Bristol Myers Squib. Een droomtransactie: het Nederlandse bedrijf zou niet alleen in Europa en Azië maar ook in de VS een sterke positie verwerven. Maar vermoedelijk een zakenbankier lekte naar Danone. Zonder een boekenonderzoek te doen deed het Franse voedingsbedrijf direct een knockoutbod op Numico. De lekkende zakenbankier is ongetwijfeld beloond.

Zoals Merrill Lynch heeft geprofiteerd van het stoken rond ABN Amro. In januari bracht een analist van die bank een rapport uit dat aangaf dat de Nederlandse bank waarde kon creëren door op te breken. Even daarna kwam de openbare brief van hedgefonds TCI die daar op aandrong. De koers schoot omhoog.

In maart rekende dezelfde bank voor tegen welke prijs per aandeel concurrenten ABN Amro konden overnemen. Daaronder Santander en Royal Bank of Scotland, goede klanten van Merrill Lynch. Een telefoontje van de zakenbank naar Fortis en het succesvolle trio was geboren. Merrill Lynch vaart er wel bij: het strijkt een groot deel van de advieskosten van 600 miljoen euro op.

Er zijn Chinese muren, zeggen zakenbanken. Maar in de internetbubble bleken die al niet altijd stevig, toen analisten mooie rapporten schreven over beursgangers waarvan de aandelen vervolgens voor flink geld door een andere afdeling in de markt werden gezet.

En zo ontkennen ze ook samen te spannen met activistische hedgefondsen. Dat doen ze zeker wel, stelt Martin Lipton, een van de machtigste advocaten op Wall Street. Soms reageren die hedgefondsen alleen op analistenrapporten. Maar vaak steken ze juist punten in, zegt hij. Elke analist heeft wel twee of drie hedgefondsen met wie hij samenwerkt. Als een activistische aandeelhouder openlijk actief wordt, is het bedrijf snel prooi. En hebben zakenbankiers weer een transactie om flink op te verdienen.

Over de ethiek van hedgefondsen worden veel vragen gesteld. Over die van zakenbanken eigenlijk nog verrassend weinig.

Daan van Lent