Literatuurkenner

Literatuurprofessor Hugo Verdaasdonk overleed deze week aan de gevolgen van een hersentumor. Hij schreef ook enkele opmerkelijke thrillers.

In zijn leren jas, met het lange donkere haar en zijn scherpe blik was Hugo Verdaasdonk een man die altijd opviel. Zijn stem was zacht, zijn literaire kennis overweldigend. Hij maakte zich zorgen over de maatschappelijke zekerheid van schrijvers en vertalers.

Deze week is literatuursocioloog en -historicus professor Hugo Jeroen Antonius Verdaasdonk overleden aan de gevolgen van een hersentumor. Het begon met pijn achter zijn ogen. Vervolgens kon hij niet meer lezen. Daarna velde de ziekte hem. Naast professor was Verdaasdonk auteur van enkele opmerkelijke thrillers, die hij aan Uitgeverij Conserve aanbood onder het pseudoniem Paul Stather, een man die tien jaar jonger was dan hijzelf, sinds zijn vijftiende in Amerika woonde en als scenarioschrijver koos voor New York. In 1996 verscheen De bank, genomineerd voor de belangrijke thrillerprijs De Gouden Strop. Een jaar eerder publiceerde hij het boek vol spanning en geweld, getiteld De man die Marilyn Monroe was. Het tekent de veelzijdigheid van Verdaasdonk dat hij de mystificatie rondom Stather in stand hield. In een interview zei hij eens dat hij in zijn thrillers de ‘vrijheid vond die de wetenschap hem niet toestond’. Hij noemde zichzelf een ‘onbetrouwbaar verteller’. Zijn boeken spelen zich in Amerika af omdat daar ‘zoveel collectieve verhalen over historische gebeurtenissen leven’, aldus Paul Stather aan Conserve.

Verdaasdonk was jarenlang voorzitter van de Vereniging van Letterkundigen en van de Stichting Fonds voor de Letteren. Hij was bestuurslid van de Schrijversvakschool en van de Libris Literatuurprijs. Na zijn studie Frans doceerde literatuursociologie aan de Katholieke Universiteit van Tilburg. In zijn wetenschappelijke publicaties stelde hij vast dat interpretatie van gedichten altijd ambigu zal zijn. Deze visie tekent Verdaasdonk: als wetenschapper was hij streng en exact, als schrijver Paul Stather en als voorzitter genereus.