Half miljard door digitaal versleutelen

Zeven jaar geleden was Safeboot nog een kantoortje in de boerderij van de oprichter.

Nu blijkt de softwaremaker uit Nieuwegein een kwart miljard euro waard.

Rond de eeuwwisseling bestond Safeboot nog uit een man of zeven. Vanaf de boerderij van oprichter Paul Grootaers in de buurt van Utrecht verkocht het bedrijf Amerikaanse beveiligingssoftware aan Nederlandse banken. „We hadden prachtig uitzicht op de koeien”, vertelt productmanager Tom de Jongh, die als vierde employee in dienst trad. De vrouw van Grootaers haalde altijd boterhammen en beleg voor de lunch.

Deze week werd bekend dat Safeboot wordt verkocht aan de Amerikaanse computerbeveiliger McAfee – bekend van de virusscanners – voor 350 miljoen dollar (250 miljoen euro). Grootaers (47) verdient aan de transactie naar schatting 100 miljoen euro. Eerder haalde hij al tientallen miljoenen binnen toen de Amerikaanse investeerder Summit Partners in 2005 voor 39 miljoen euro een meerderheidsbelang verwierf. Grootaers is sinds begin 2005 ‘met pensioen’.

Grootaers richtte Safeboot op in 1991, onder de naam Control Break International. Het bedrijf verkocht als Nederlandse distributeur software van het merk Safeboot, ontworpen door het Amerikaanse Fischer International Systems. Daarmee konden bedrijven hun pc’s en laptops versleutelen, zodat onbevoegde personen het apparaat niet konden gebruiken. Het was nog de tijd vóór de schandalen rond kwijtgeraakte usb-sticks en gestolen laptops met staatsgeheimen. Toen De Jongh in 1999 bij het bedrijf kwam werken, hadden alleen banken en andere financiële dienstverleners interesse voor beveiliging.

Grootaers is zelf geen programmeur, maar in 2000 kreeg hij als een van de betere distributeurs de kans om de rechten op de Safeboot software te kopen. Voor hoeveel hij dat deed, weet De Jongh niet. „Maar toen is het gaan rollen.” Opeens kreeg het bedrijf er een ontwikkelafdeling en verkoopkantoor in Engeland bij en opende het kantoren in de Verenigde Staten en Duitsland. Tijdens een handelsmissie naar Japan raakte het bedrijf in contact met een Japanse distributeur, die nog altijd „ongelooflijk goede zaken” doet voor het bedrijf. In 2003 investeerde ABN Amro in het bedrijf. De grote groei dateert van na die tijd. In 2005 raakte het bedrijf in het vizier van investeerder Summit Partners.

Intussen is de rest van de wereld ook overtuigd van het belang van computerbeveiliging. Laptops worden gestolen, usb-sticks raken kwijt. Safeboot richt zich op het versleutelen van alle draagbare apparaten, van laptops tot iPhones. Sinds 2000 is het assortiment uitgebreid tot software die de complete harde schijf versleutelt, die alleen bepaalde mappen op de computer beveiligt of die bepaalt wie toegang tot apparaten heeft. Zodat gebruikers in sommige apparaten niet eens een usb-stick kúnnen steken.

Het bedrijf haalde daarmee 4.200 klanten binnen. Naar eigen zeggen gebruikt een derde van de 50 grootste Amerikaanse beursfondsen software van Safeboot. Ook behaalde het bedrijf bepaalde veiligheidscertificaten waardoor het de Amerikaanse overheid mag bedienen. Zo is het Amerikaanse ministerie van Handel klant. De omzet is vergeleken met de verkoopprijs nog bescheiden: vorig jaar 28,9 miljoen euro. Maar de marges zijn hoog, de operationele winst bedroeg 13,5 miljoen.

Volgens financieel directeur Piet Weijers profiteert Safeboot ook van overheden die wereldwijd de wetgeving op dit gebied aanscherpen. Bedrijven hebben meldingsplicht als een laptop met gevoelige informatie wordt gestolen. Tenzij ze kunnen aantonen dat deze was versleuteld. Klanten van Safeboot kunnen de versleutelingssoftware centraal aansturen. Met andere woorden: de ICT-afdeling en niet de gebruiker zelf zorgt dat een laptop is versleuteld, zodat bedrijven ook van lakse werknemers zeker weten dat hun apparatuur is beveiligd. In totaal is volgens Safeboot nu 5 procent van alle mobiele apparatuur in de wereld beveiligd, dus is er ruimte genoeg voor nog meer groei. En de hoeveelheid mobiele apparatuur groeit hard. Onderzoeksbureau IDC verwacht dat de markt voor de beveiliging van draagbare apparatuur tot 2011 zal groeien met 35 procent per jaar.

Safeboot zal daarvan niet als zelfstandig bedrijf kunnen profiteren. Een paar weken geleden was het bedrijf nog druk met de voorbereidingen van een beursgang om verdere groei te financieren. Maar het bod van McAfee, een van de grootste pc-beveiligingsbedrijven ter wereld, kwam daar tussen. Dat betekent niet dat het huidige Safeboot verdwijnt, volgens McAfee. Safeboot gaat het grootste deel uitmaken van de nieuwe afdeling dataprotectie van het bedrijf. De merknaam Safeboot blijft nog bestaan. Productmanager De Jongh: „Dit is niet het einde voor ons.”