Gevechten in Pakistan ernstigste sinds 2001

Duizenden Pakistanen zijn op de vlucht geslagen en mogelijk 250 mensen zijn omgekomen bij zes dagen van hevige gevechten tussen het Pakistaanse leger en islamitische extremisten in de onherbergzame stammengebieden in het noordwesten van Pakistan. Gisteren werden tijdens een kort bestand tientallen burgerslachtoffers begraven, waarna de strijd in alle hevigheid werd hervat. Het zijn de zwaarste gevechten tussen het leger en extremisten sinds 2001.

Gevechtsvliegtuigen van het Pakistaanse leger bombardeerden dorpen rondom de stad Mir Ali in Noord-Waziristan aan de Afghaanse grens. De gevechten begonnen zaterdagnacht toen ongeveer 300 extremisten een vrachtwagen met Pakistaanse militairen aanvielen. Sindsdien zijn de lijken van tientallen militairen teruggevonden. Het leger sloeg hard terug en stuurde troepen, artillerie, helikopters en gevechtsvliegtuigen naar het gebied. Na drie dagen van zware gevechten zei het leger 45 militairen te hebben verloren en 150 extremisten te hebben gedood. Bij bombardementen dinsdag op het dorp Epi zou een bazaar zijn geraakt op het moment mensen inkopen deden voor de ramadan.

Duizenden mensen zijn te voet, per tractor en auto gevlucht uit Mir Ali, een stad van 50.000 inwoners, en uit de omringende dorpen. Volgens Sher Khan, die in Mir Ali woont, is 90 procent van de inwoners gevlucht. De bombardementen hebben veel huizen in de omgeving vernietigd. Ook dat van Mohammad Anwar. „We hebben de kinderen weggestuurd omdat we bang zijn dat de bombardementen weer beginnen.”

Noord-Waziristan is het hart van de Pakistaanse tribale gebieden. Volgens de VS houden kopstukken van Al-Qaeda zich er schuil, en hebben de Talibaan zich hier gehergroepeerd nadat ze waren verdreven uit Afghanistan. Pakistan heeft sinds 2001 in dit gebied 90.000 militairen gelegerd, mede onder druk van de Verenigde Staten.

Vorig najaar kwam de regering met stamleiders overeen dat het leger geen aanvallen zou uitvoeren als de lokale leiders zouden verhinderen dat Al-Qaeda en de Talibaan de regio gebruiken als uitvalsbasis voor acties in Afghanistan. In de praktijk verergerde de situatie, en het leger heeft na de bezetting door extremisten van de Rode Moskee in Islamabad in juli van dit jaar de strijd hervat. (AP, AFP, Reuters)