Van de boerderij naar McAfee

Softwarebedrijf Safeboot was zeven jaar geleden nog een verkoopkantoortje in de boerderij van de oprichter. Nu koopt McAfee het Nederlandse bedrijf voor een kwart miljard euro.

Rond de eeuwwisseling bestond Safeboot nog uit een man of zeven. Vanaf de boerderij van oprichter Paul Grootaers in de buurt van Utrecht verkocht het bedrijf Amerikaanse beveiligingssoftware aan Nederlandse banken. „We hadden prachtig uitzicht op de koeien”, vertelt productmanager Tom de Jongh, die als vierde employee in dienst trad. De vrouw van Grootaers haalde altijd boterhammen en beleg voor de lunch.

Gisteren werd bekend dat Safeboot wordt verkocht aan de Amerikaanse computerbeveiliger McAfee – bekend van de virusscanners – voor 350 miljoen dollar (250 miljoen euro). Grootaers (47) verdient aan de transactie naar schatting 100 miljoen euro. Eerder haalde hij al tientallen miljoenen binnen toen de Amerikaanse investeerder Summit Partners in 2005 voor 39 miljoen euro een meerderheidsbelang verwierf. Hij is sinds begin 2005 ‘met pensioen’.

Grootaers richtte Safeboot op in 1991, onder de naam Control Break International. Het bedrijf verkocht als Nederlandse distributeur software van het merk Safeboot, ontworpen door het Amerikaanse Fischer International Systems. Daarmee konden bedrijven hun pc’s en laptops versleutelen, zodat onbevoegde personen het apparaat niet konden gebruiken. Het was nog de tijd vóór de schandalen rond kwijtgeraakte usb-sticks en gestolen laptops met staatsgeheimen. Toen De Jongh in 1999 bij het bedrijf kwam werken, hadden alleen banken en andere financiële dienstverleners interesse voor beveiliging.

Grootaers is zelf geen programmeur, maar in 2000 kreeg hij als een van de betere distributeurs de kans om de rechten op de Safeboot software te kopen. Voor hoeveel hij dat deed, weet De Jongh niet. „Maar toen is het gaan rollen.” Opeens kreeg het bedrijf er een ontwikkelafdeling en verkoopkantoor in Engeland bij en opende het bedrijf kantoren in de Verenigde Staten en Duitsland. Tijdens een handelsmissie naar Japan raakte het bedrijf in contact met een Japanse distributeur, die nog altijd „ongelooflijk goede zaken” doet voor het bedrijf. In 2003 investeerde ABN Amro in het bedrijf. De grote groei dateert van na die tijd. In 2005 raakte het bedrijf in het vizier van investeerder Summit Partners.

Inmiddels is de rest van de wereld ook overtuigd van het belang van computerbeveiliging. Laptops worden gestolen, usb-sticks raken kwijt. Safeboot richt zich op het versleutelen van alle draagbare apparaten, van laptops tot iPhones. Sinds 2000 is het assortiment uitgebreid tot software die de complete harde schijf versleutelt, die alleen bepaalde mappen op de computer beveiligt of die bepaalt wie toegang tot apparaten heeft. Zodat gebruikers in sommige apparaten niet eens een usb-stick kúnnen steken.

Het bedrijf haalde daarmee 4.200 klanten binnen. Naar eigen zeggen gebruikt een derde van de 50 grootste Amerikaanse beursfondsen software van Safeboot. Ook behaalde het bedrijf bepaalde veiligheidscertificaten waardoor het de Amerikaanse overheid mag bedienen. Zo is het Amerikaanse ministerie van Handel klant. De omzet is vergeleken met de verkoopprijs nog bescheiden: vorig jaar 28,9 miljoen euro. Maar de marges zijn hoog, de operationele winst bedroeg 13,5 miljoen.

Volgens financieel directeur Piet Weijers profiteert Safeboot ook van overheden die wereldwijd de wetgeving op dit gebied aanscherpen. Bedrijven zijn verplicht het te melden als er een laptop met gevoelige informatie wordt gestolen. Tenzij ze kunnen aantonen dat deze was versleuteld. Klanten van Safeboot kunnen de versleutelingssoftware centraal aansturen. Met andere woorden: de ICT-afdeling en niet de gebruiker zelf zorgt dat een laptop is versleuteld, zodat bedrijven ook van lakse employees zeker weten dat hun apparatuur is beveiligd. In totaal is volgens Safeboot nu 5 procent van alle mobiele apparatuur in de wereld beveiligd, dus nog ruimte genoeg voor groei. Bovendien groeit de hoeveelheid mobiele apparatuur hard. Onderzoeksbureau IDC schat in dat de markt voor de beveiliging van draagbare apparatuur tot 2011 zal groeien met 35 procent per jaar.

Safeboot zal daar dus niet als zelfstandig bedrijf van kunnen profiteren. Een paar weken geleden was het bedrijf nog druk met de voorbereidingen van een beursgang in Amsterdam om verdere groei te financieren. Maar het bod van McAfee, een van de grootste computerbeveiligingsbedrijven ter wereld, kwam daar tussen. Dat betekent niet dat het huidige Safeboot verdwijnt, volgens McAfee. Safeboot gaat het grootste deel uitmaken van de nieuwe afdeling dataprotectie van het bedrijf. De Amerikaanse topman Gerhard Watzinger van Safeboot gaat die afdeling leiden en de De merknaam Safeboot blijft voorlopig bestaan. Productmanager De Jongh: „Dit is niet het einde voor ons.”