Pakistan: 250 doden bij strijd militanten en leger

Duizenden Pakistanen zijn op de vlucht geslagen en mogelijk 250 mensen zijn omgekomen bij vijf dagen van hevige gevechten tussen het Pakistaanse leger en islamitische extremisten in de onherbergzame stammengebieden van Pakistan. Het zouden de zwaarste gevechten zijn tussen het leger en extremisten sinds 2001.

Gevechtsvliegtuigen van het Pakistaanse leger bombardeerden dorpen rondom de stad Mir Ali in Noord-Waziristan aan de Afghaanse grens. Volgens bewoners van de dorpen zijn daarbij tientallen burgers omgekomen. De ooggetuigenverslagen van de gevechten en de aantallen slachtoffers zijn niet te verifiëren, aangezien het Pakistaanse leger journalisten uit het gebied weert.

De gevechten begonnen zaterdagnacht toen ongeveer 300 extremisten een vrachtwagen met Pakistaanse militairen aanvielen. Sindsdien zijn de lijken van tientallen soldaten teruggevonden. Het leger sloeg hard terug en stuurde troepen, artillerie, helikopters en gevechtsvliegtuigen naar het gebied. Na drie dagen van zware gevechten zei het leger 45 soldaten te hebben verloren en 150 extremisten te hebben gedood.

Bij de bombardementen van gisteren op het dorp Epi is volgens ooggetuigen de bazaar geraakt, op het moment veel mensen inkopen deden voor de ramadan. Abdul Sattar, de eigenaar van een winkel in Epi, zei dat hij meer dan zestig doden en 150 gewonden heeft geteld. „Sommige hadden geen hoofden, handen of benen. Mensen waren op zoek naar hun vrouw en kinderen”, zei hij telefonisch tegen persbureau AP.

Duizenden mensen zijn te voet, per tractor en auto gevlucht uit Mir Ali, een stad van 50.000 inwoners, en uit de omringende dorpen. Volgens Sher Khan, die in Mir Ali woont, is 90 procent van de inwoners gevlucht. De bombardementen hebben veel huizen in de omgeving vernietigd. Ook dat van Mohammad Anwar. „We hebben de kinderen weggestuurd omdat we bang zijn dat de bombardementen weer beginnen.”

Noord-Waziristan in het noordwesten van Pakistan is het hart van de tribale gebieden. Volgens Amerika houden kopstukken van Al-Qaeda zich in het gebied schuil, en heeft de Talibaan zich hier gehergroepeerd nadat ze waren verdreven uit Afghanistan. Het Pakistaanse leger heeft sinds 2001 in dit gebied 90.000 militairen gelegerd.

Vorig najaar kwam de Pakistaanse regering met stamleiders in het gebied overeen dat het leger geen aanvallen zou uitvoeren als de lokale leiders zouden verhinderen dat Al-Qaeda en de Talibaan de regio zouden gebruiken als uitvalsbasis voor acties in Afghanistan. In de praktijk verergerde de situatie, en het leger heeft na de crisis rond de Rode Moskee de strijd hervat. (AP, AFP, Reuters)