SAP moet oppassen voor verzadigde markt

De overname door SAP van Business Objects voor 4,8 miljard dollar (3,4 miljard euro) kan de omzetgroei van de Duitse producent van zakelijke software een impuls geven. Het betekent ook dat SAP een welkome agressievere houding heeft aangenomen ten opzichte van zijn aartsrivaal Oracle. Maar de aandeelhouders zijn terecht sceptisch over de voordelen van het betalen van een premie van 20 procent voor Business Objects, en hebben de aandelenkoers van SAP met bijna 6 procent laten kelderen na het bekend worden van het nieuws.

De aantrekkelijkheid van Business Objects voor SAP ligt voor de hand. Het Frans-Amerikaanse concern produceert software die bedrijven helpt de grote stromen informatie uit zakelijke databases te interpreteren. Een combinatie daarvan met de software van SAP voor het beheer van de bevoorradingsketen, de boekhouding en andere backofficefuncties zou SAP in staat kunnen stellen nieuwe – en dure – producten te lanceren, die klanten betere zakelijke voorspellingen laten maken.

Maar de risico’s zijn groot. Het integreren van verschillende soorten software is lastig, zowel op het niveau van de producten als van de betrokken bedrijven. SAP kan troost putten uit de ervaringen van zijn grote concurrent Oracle. Het Amerikaanse concern heeft de afgelopen drie jaar 20 miljard dollar uitgegeven aan de aankoop van een reeks bedrijven – met indrukwekkende financiële resultaten als gevolg. In maart werd Hyperion, een concurrent van Business Objects, voor 3,3 miljard dollar overgenomen.

De potentiële problemen van SAP beperken zich niet tot het goed laten samenwerken van beide bedrijven. SAP legt maar liefst 24 maal de geschatte winst over 2008 op tafel voor een bedrijf dat zojuist heeft gewaarschuwd dat zijn omzet in het derde kwartaal lager zal uitvallen dan analisten hadden verwacht, omdat minder klanten de software in licentie nemen. Het zou kunnen dat de markt voor dit soort software verzadigd raakt. De trager wordende groei zou kunnen leiden tot intensievere prijzenslagen met de concurrenten Oracle en Microsoft.

De grootste zorg van de aandeelhouders betreft echter de strategische U-bocht van SAP. Het Duitse concern heeft van oudsher grote overnames gemeden, en de voorkeur gegeven aan organische groei. De hoge kwaliteit van de daaruit voortvloeiende winst heeft beleggers plezier gedaan en geleid tot het hoge meervoud van 22 maal de geschatte winst over 2008.

Beleggers in SAP zullen nauwlettend in de gaten houden of deze overname betekent dat de organische groei terugloopt. Het belangrijkste cijfer in dat verband betreft het aantal licenties van nieuwe klanten, een bron van terugkerende inkomsten door de voortdurende upgrades. Iedere aanwijzing dat het aantal nieuwe klanten van SAP omlaaggaat, zou de aandelenkoers dan ook beslist geen goed doen.