Processor dreigt bulkproduct te worden

Niets wijst erop dat spoedig een einde zal komen aan het smerige gevecht tussen Intel en AMD. De twee microprocessorproducenten blijven elkaar met rechtszaken bestoken. De overtollige productiecapaciteit van beide concerns heeft tot een prijsverlaging voor hun chips gezorgd. Met name AMD kan het zich niet veroorloven de volumes in toom te houden, omdat zijn breekbare liquiditeitspositie dicteert dat het concern zijn kasstroom moet zien te maximaliseren. Maar hoewel beide concerns terecht paranoïde zijn over elkaar, zouden ze allebei wel eens het slachtoffer kunnen worden van een technologische inzinking.

De processorsnelheden hebben ongeveer vier jaar geleden min of meer een plafond bereikt, omdat de chips te veel hitte begonnen af te geven. Als de historische trends zich hadden voortgezet, zouden microprocessoren nu ongeveer twintig maal zo snel moeten zijn als ze in werkelijkheid zijn. Dit is een probleem. Eenvoudig gesteld: snellere microprocessoren kunnen meer taken verrichten. Ontwerpers proberen om dit probleem heen te werken door iedere chip van meerdere processoren tegelijk te voorzien. Maar het is moeilijk voor programmeurs om software te schrijven die heel veel dingen tegelijk kan. Tot nu toe hebben ze geen programma’s geschreven die consumenten zo graag willen hebben dat ze er de aanschaf van nieuwe chips voor overwegen.

Hoewel het plafond in de processorsnelheden de gebruikers misschien niet zoveel kan schelen, heeft het dramatische gevolgen voor de omzet in chips. Computergebruikers hebben minder reden om hun hardware te vervangen, en hardwareproducenten hebben weinig reden om de meest geavanceerde chips te kopen, die voor de chipproducenten het winstgevendst zijn. De gezamenlijke omzet van Intel en AMD uit microprocessoren is sinds 2003 gestaag afgenomen.

Dit alles betekent natuurlijk niet dat de sector morsdood is. Het betekent alleen wel dat microprocessoren een bulkproduct dreigen te worden, net als geheugenchips. De uitgaven aan onderzoek en ontwikkeling zullen daarom een minder hoge drempel vormen voor toetreding tot de sector, terwijl de lagere productiekosten dankzij schaalvoordelen zullen bepalen wie de winnaars worden. Tenslotte slaan beleggers de omzet en winst uit minder geavanceerde producten niet meer zo hoog aan. Intel wordt verhandeld op vier maal de geschatte omzet over 2008, terwijl geheugenchipproducent Micron op eenmaal de winst wordt verhandeld. Nieuwe technologische doorbraken en betere software kunnen de sector nieuw leven inblazen. Maar als microprocessoren een bulkproduct worden, zal dat ten koste gaan van de aandelenkoersen van Intel en AMD.

Voor meer commentaar uit Londen:www.breakingviews.com.Vertaling Menno Grootveld