Brown haalt meer soldaten terug uit Irak

De Britse strijdmacht in Irak wordt komend voorjaar gehalveerd. Tegen het einde van 2008 kunnen alle Britse militairen uit Irak zijn vertrokken, als de omstandigheden dat toelaten.

Premier Gordon Brown informeerde het Lagerhuis gisteren dat in mei volgend jaar nog zo’n 2.500 man in Zuid-Irak zullen achterblijven. Thans zijn er nog ruim 5.000 Britten in Irak gestationeerd, een fractie van de 40.000, die er kort na de inval in het voorjaar van 2003 zaten.

Brown verzekerde de parlementariërs dat het mogelijk is de troepen terug te halen „omdat de Irakezen nu in staat zijn zelf de verantwoordelijkheid voor hun veiligheid op zich te nemen”. Een van de taken die de Britten geleidelijk aan de Iraakse veiligheidstroepen zullen overdragen is de beveiliging van de routes naar de Iraanse grens, aldus Brown.

Alleen de Liberaal-Democratische voorman Sir Menzies Campbell, die steeds tegen de oorlog in Irak is geweest, drong gisteren in het Lagerhuis aan op een snellere terugtrekking. Met een langer verblijf van de Britten is volgens hem niemand gebaat. Buiten kreeg hij bijval van demonstranten, die in strijd met de regels vlak bij het parlementsgebouw tegen de aanwezigheid van buitenlandse troepen in Irak betoogden.

Bij een bezoek aan Irak vorige week kondigde Brown al een vermindering met duizend man voor Kerstmis aan. Gisteren onthulde hij dat de regering in mei nog eens ruim 1.500 man wil terughalen. Medewerkers van het ministerie van Defensie voegden er later aan toe dat alle Britten voor eind 2008 weg kunnen zijn uit Irak.

Brown kwam vorige week onder vuur van de oppositie en de media. Die beschuldigden hem ervan zijn bezoek aan Irak te gebruiken om publiciteit voor zichzelf te genereren met het oog op mogelijke verkiezingen later dit jaar.

De Conservatieve leider David Cameron herhaalde die verdenking en betichtte Brown er bovendien van te pronken met de terugtrekking van enkele honderden militairen, die toch al naar huis zouden gaan. Brown wees beide beschuldigingen van de hand.

Afgelopen weekeinde besloot de premier af te zien van verkiezingen. Peilingen eind vorige week gaven aan dat de Conservatieven hun achterstand op Labour grotendeels hadden weggewerkt. Op een persconferentie gistermiddag ontkende de premier, ondanks herhaalde vragen van journalisten, dat hij zich bij zijn besluit had laten leiden door de voor zijn partij minder gunstige peilingen.