Oude rivalen geven glimp van virtuositeit

Na een afwezigheid van vijf jaar meldde Björn Borg zich afgelopen zomer weer aan bij het veteranencircuit. De Zweedse oud-tennisser genoot gisteren in Eindhoven van zijn partij tegen John McEnroe.

Even leek de droom van 4.500 tennisfans ruw te worden verstoord. Want toen Björn Borg zich donderdag bij de organisatie van de Alex Tennis Classics afmeldde met een voedselvergiftiging, gingen velen ervan uit dat hij niet op tijd hersteld zou zijn voor wat gisteravond het hoogtepunt van het veteranentoernooi moest worden: het treffen met zijn oude rivaal John McEnroe. „Alleen een wonderbaarlijke wederopstanding kan ons nog redden”, zuchtte de teleurgestelde toernooidirecteur Jacco Eltingh na de mededeling van de nog altijd immens populaire tennisser.

En een wonderbaarlijke wederopstanding werd het. Amper vierentwintig uur nadat hij misselijk zijn hotelbed was ingedoken, stond de Zweed rustig zijn rackets te spannen in het Indoor-Sportcentrum in Eindhoven. En tegen half negen ’s avonds stapte hij in een oranje T-shirt de baan op alsof er niets gebeurd was. De eerste games oogde Borg wat stroef en produceerde hij een lange reeks afzwaaiers. Maar gaandeweg de wedstrijd begon hij steeds beter te serveren en dwong hij zijn tegenstander met goede returns tegen de achterlijn. Beide sets mondden uit in een tiebreak, die McEnroe won: 8-6 en 7-4.

Na een afwezigheid van vijf jaar meldde Borg zich afgelopen zomer weer aan bij het veteranencircuit. ‘Eindhoven’ is zijn tweede toernooi, voor de rest van het jaar staan er nog optredens in Luik, Frankfurt, Sao Paulo en Londen op het programma. De Zweed ziet het meeste uit naar de ontmoetingen met McEnroe, vertelde hij gisteravond in een uitverkochte sporthal. „We zijn goede vrienden en hebben veel respect voor elkaar. Dat zal altijd zo blijven. Tegen John heb ik in het verleden mijn mooiste partijen gespeeld.”

Ruim een kwart eeuw geleden speelden ze hun laatste grote wedstrijd, in de finale van de US Open van 1981. De toen 22-jarige McEnroe versloeg zijn drie jaar oudere rivaal in vier sets, nadat hij hem eerder dat jaar van zijn zesde Wimbledon-titel had afgehouden. Die dubbele nederlaag kwam hard aan bij de Zweed, die McEnroe een jaar eerder nog op het heilige gras had bedwongen, in een van de meest memorabele duels uit de tennisgeschiedenis. Ook Roland Garros schreef Borg in 1980 op zijn naam. Hij voerde toen ruim twee jaar onafgebroken de wereldranglijst aan. En het zag er niet naar uit dat dat snel zou veranderen.

Maar zijn dubbele nederlaag tegen McEnroe luidde het einde van Borgs alleenheerschappij in. De Zweed speelde na Flushing Meadow nog maar tien officiële wedstrijden en genoot tussen de bedrijven door van een veelbesproken vakantie met zijn eerste vrouw Mariana Simionescu. In januari 1983 maakte ‘Iceborg’ via zijn coach Lennart Bergelin bekend dat hij nog één toernooi zou spelen – dat van Monte Carlo – voordat hij met pensioen zou gaan. „Björn kan het niet meer opbrengen om vier uur per dag te trainen”, meldde Bergelin. „Hij voelt dat hij de vechtersmentaliteit niet meer in zich heeft.” De man die bij zijn afscheid een geschat vermogen van 200 miljoen gulden bezat, zou alleen nog opdraven voor ruim gedoteerde demonstratietoernooien.

Zijn twee ‘comebacks’ – in juli 1984 en in april 1991 – werden door weinigen serieus genomen. „Blamage voor Borg”, kopte het Algemeen Dagblad nadat de tennislegende bij zijn laatste rentreepoging onderuit was gegaan tegen een kleurloze Spaanse gravelspeler. De nederlaag deed volgens de verslaggever afbreuk aan het beeld dat de tennisfans van hem hadden: „de grootste kampioen van Wimbledon en Roland Garros die zulke mysterieuze krachten putte uit zo een onwaarschijnlijke onderkoeldheid”.

Ook in Eindhoven zaten sommige toeschouwers met samengeknepen billen te kijken. Want het vergt toch enige moed om het middelmatige spel van een ooit zo bewierookte speler te aanschouwen. Slechts bij vlagen kon het publiek iets bespeuren van de genialiteit van de elfvoudig grandslamkampioen, die na een reeks persoonlijke drama’s in 2002 voor de vierde maal in het huwelijksbootje stapte. Toen Borg bij een stand van 3-3 in de eerste set een messcherpe backhand langs de lijn produceerde, klonk er een bewonderend ‘aaaaah’ vanaf de tribunes op. Hiervoor waren ze gekomen: om een glimp van hun oude held op te vangen.

Opvallend was vooral hoe fit de 51-jarige tennisser uit Södertälje nog is. Waar McEnroe als een knorrige oude man over de baan liep – hij was zijn streken duidelijk nog niet verleerd – werkte Borg zich zwijgend in het zweet met goed voetenwerk. „Ik train zeven uur per week”, vertelde hij na afloop van de wedstrijd. „Maar dat haalt het niet bij toernooien spelen. Pas dan komt de oude spirit weer terug.” McEnroe knikte hem bewonderend toe. „Björn rent nog altijd een stuk sneller dan ik”, zei hij na de bijna twee uur durende partij. „Geloof me, ik ben blij dat ik even mag uitrusten.”

Borg en McEnroe drijven de spot met hun rivaliteit in een commercial voor supermarkt Tesco. Zie www.youtube.com/watch?v=SwkpYD-_vrk