Merrill Lynch bewaarde het ergste nieuws

Merrill Lynch heeft het ergste voor het laatst bewaard. De zakenbank onthulde voor een bedrag van zo’n 5 miljard dollar aan afschrijvingen, voornamelijk op hoog gewaardeerde CDO’s (speciale, buiten de balans gehouden beleggingsvehikels), waardoor het de enige grote Wall Street-firma is die op het punt staat een verlies bekend te maken over het turbulente derde kwartaal.

Hoewel beleggers de sanering van het managementteam van de obligatiedivisie wellicht zullen toejuichen, zal de topman, Stan O’Neal, hard moeten werken om hun vertrouwen in zijn strategie terug te winnen. Onder O’Neal heeft Merrill niet alleen zijn rol als voornaamste waarborger van CDO’s weten te bevestigen, de firma is ook verder de hypotheekmarkt ingedoken.

De dominantie van Merrill van de markt voor CDO’s betekende dat de firma onvermijdelijk geconfronteerd zou worden met een overdaad aan onverkoopbare effecten. Daarbovenop moest Merrill de markt ‘maken’ voor de effecten die zij wél wist te verkopen, waarbij de firma zich gedwongen zag illiquide schuldpapier te kopen, zelfs toen de koersen daalden, precies op het moment dat de kredietcrisis om zich heen greep.

Merrill wil niet zeggen welk verlies de afschrijving van 4,5 miljard dollar op CDO’s en subprimehypotheken vertegenwoordigt - alleen dat de firma zijn gevoeligheid voor deze markten aanzienlijk heeft verminderd. Maar omdat in het cijfer van 4,5 miljard dollar al allerlei dekkingen verdisconteerd zijn, is het in ieder geval duidelijk dat het risicobeheer zwaar te wensen heeft overgelaten – de motivatie achter het ontslag deze week van twee van de functionarissen die verantwoordelijk zijn voor de gestructureerde schuld en voor de waarschuwing van kredietbeoordelaar Fitch dat Merrills schuld kan worden afgewaardeerd. Daarentegen lijkt de bank haar gevoeligheid voor bedrijfsovernames met geleend geld te hebben afgebouwd, waardoor zij met een afschrijving van 463 miljoen dollar is blijven zitten.

Dat de toonaangevende zakenbanken zich hals over kop in de markt voor subprime-hypotheken hebben gestort, lijkt achteraf niet al te slim, maar de CDO’s hebben bewezen een groter probleem te zijn. Andere firma’s zullen het daar volgens O’Neal nog knap lastig mee krijgen. En hoewel zelfs het van de hypotheekmarkt afhankelijke Bear Stearns een magere derde kwartaalwinst wist te verwezenlijken, gaat de vergelijking tussen de CDO- en de hypotheeksector enigszins mank. Bears derde kwartaal omvatte ook de maand juni, de zeer winstgevende ‘fin de siècle-periode vóórdat de kredietmarkten instortten.

Rob Cox en Richard Beales

Voor meer commentaar uit Londen:

www.breakingviews.com

Vertaling Menno Grootveld