Gouddelvers in Z-Afrika na dagen uit mijn gered

Zo’n 3.200 Zuid-Afrikaanse mijnwerkers zijn gisteren in veiligheid gebracht nadat ze woensdag meer dan twee kilometer onder de grond vast waren komen te zitten door stroomuitval. De elektriciteitskabels van de lift van de Elandsrandmijn van goudproducent Harmony Gold raakten zwaar beschadigd nadat een waterleiding was losgeraakt en naar beneden was gevallen, waarschijnlijk door metaalmoeheid.

Volgens de vakbond voor mijnwerkers (NUM) is het ongeluk het gevolg van „verwaarlozing”. De nooduitgangen van de mijn stonden volgens de vakbond onder water. Een woordvoerder van Harmony ontkent dit.

Nooit eerder in de geschiedenis van de Zuid-Afrikaanse mijnbouw kwamen zoveel mijnwerkers tegelijkertijd vast te zitten. De mijnwerkers werden gisteren naar boven gebracht in een goederenlift, die 75 kompels per half uur kan vervoeren.

Sommige mijnwerkers waren al sinds dinsdagavond beneden. De temperatuur beneden in de schacht kan oplopen tot boven de 40 graden. De mijnwerkers hadden geen drinkwater of voedsel, maar konden wel radiocontact houden met reddingswerkers boven de grond. Niemand raakte gewond.

Het ongeluk in de Elandsrandmijn vestigt de aandacht op de hoge druk waaronder Zuid-Afrikaanse mijnbedrijven moeten opereren. Ondanks de hoge goudprijs hebben sommige bedrijven financiële problemen. Goudvoorraden in Zuid-Afrika zijn historisch laag en bedrijven worden gedwongen op grote diepten te opereren. Soms worden in onbruik geraakte mijnen opnieuw geopend in de hoop resten goud te vinden die de vorige eigenaar over het hoofd heeft gezien.

Harmony ontkent dat het ongeluk iets te maken heeft met de moeilijke financiële situatie waarin het bedrijf verkeert. „De situatie is onder controle”, aldus een woordvoerder.

Een fotoreportage staat op nrc.nl/mijnwerkers