Drama voor Ajax in eigen Arena

Ajax verliest in Amsterdam in de verlenging van Dinamo Zagreb: 2-3.

Trainer Henk ten Cate ziet de afgang mogelijk beloond met een transfer naar Chelsea.

Dinamo Zagreb krijgt een penalty als Mario Mandzukic valt in een duel met Gregory van der Wiel. Foto AP Gregory van der Wiel of Ajax, left, challenges Marijo Mandzukic of Dinamo Zagreb for the ball leading to a penalty given to Zagreb during the UEFA Cup first round, second leg soccer match at the ArenA stadium in Amsterdam, Netherlands, Thursday Oct. 4, 2007. (AP Photo/Evert Jan Daniels) Associated Press

De duizenden Ajax-supporters die gisteren wegens de uitschakeling voor de Champions League met hun seizoenskaart gratis de Arena in mochten werden getrakteerd op een nieuwe blamage. Zij zagen de internationaal diepgezonken club met 2-3 verliezen van Dinamo Zagreb waardoor de ploeg van trainer Henk ten Cate ook is geëlimineerd in het UEFA-Cuptoernooi. Het slechtste resultaat op Europees terrein in achttien jaar. De ambities van Ajax om op termijn structureel tot de beste acht van Europa te behoren ten spijt.

De aanloop naar de wedstrijd was onrustig. Vanuit Engeland kwam het bericht dat Ajax-trainer Henk ten Cate kandidaat is om Avram Grant als veldtrainer te assisteren bij Chelsea. De Israëliër werd door de puissant rijke eigenaar Roman Abramovitsj aangesteld als opvolger van de vertrokken José Mourinho. Ten Cate zou zelfs een oriënterend gesprek hebben gehad in Londen.

De Amsterdammer weigerde daar aan de vooravond van het UEFA-Cupduel vragen over te beantwoorden en gaf hiermee feitelijk nog meer voer voor speculaties. Waarom Chelsea interesse heeft in Ten Cate is een raadsel. Wellicht omdat hij zich bij FC Barcelona de ideale assistent heeft getoond van Frank Rijkaard en in die constellatie ook de Champions League won. En dat is juist de droom van Abramovitsj. Ten Cate heeft in Amsterdam nog een verbintenis tot het einde van het seizoen. Als hoofdtrainer kon hij in internationale wedstrijden met een behoudende tactiek zelden overtuigen. Twee keer liep de hoofdstedelijke ploeg tegen een outsider de lucratieve Champions League mis.

En zelfs de groepswedstrijden van het troosttoernooi, zoals de UEFA Cup toch mag worden omschreven, bleek een brug te ver. In het Maksimir stadion in Zagreb had Ajax het twee weken geleden al moeilijk en was de onverdiende 0-1 overwinning te danken aan een counter waaruit Rommedahl al struikelend scoorde.

In de Arena liet Ajax zich gisteravond aftroeven op het middenveld. Daar excelleerden het grote talent Modric en de Braziliaan Sammir. En toch had Ajax een versterkte middenlinie met Rommedahl, Maduro, Gabri en Emanuelson. Maar Dinamo Zagreb dicteerde de wedstrijd, mede dankzij de bezieling bij de Kroatische ploeg. Na een kwartier kroop Ajax al door het oog van de naald toen Tadic op de paal kopte. Bij de thuisclub liet alleen de energieke Suarez zijn tanden zien.

Ten Cate ergerde zich aan het spel van linksback Colin, een speler die hij zelf heeft aanbevolen. Hij kende de oud-PSV’er nog van zijn dienstverband bij NAC. Colin maakte in defensief opzicht al eerder cruciale fouten. En dat terwijl Ajax het talent Boakye voor een ton heeft weggedaan aan Heracles. De donkere verdediger van de Ajax-school wordt nu gevolgd door PSV en een Duitse topclub. Colin moest na een half uur gaan douchen en werd vervangen door Delorge.

Bijna tegelijkertijd mocht Dinamo Zagreb van de Engelse arbiter Clattenburg een strafschop nemen toen Van der Wiel binnen het zestienmetergebied met een flinke duw Mandzukic uit balans bracht. Spelmaker Modric schoot de bal feilloos hoog in het net achter doelman Stekelenburg: 0-1.

In de tweede helft toonde Ajax meer gretigheid. De ingreep van Ten Cate, die Ogararu liet opdraven voor Van der Wiel, pakte redelijk goed uit. Hierdoor kon rechtsback Heitinga doorschuiven naar het middenveld waar Ajax meer druk uitoefende. Suarez had verschillende keren de gelijkmaker op de schoen, maar wist enkele goede acties geen vervolg te geven. Hij maakte in elk geval een veel betere indruk dan de andere spits Huntelaar wiens inbreng zoals vaker aanvankelijk gering was. Aan de andere kant had Modric kort voor tijd de wedstrijd al kunnen beslissen. Dat deed Mandzukic in de verlenging wél. Hij haalde twee keer genadeloos uit. Bij de eerste treffer, een kopbal, maakte Ogararu een dekkingsfout, al werd de voorzet vanuit buitenspelpositie gegeven. De tegentreffers van Huntelaar konden de schande van de uitschakeling niet uitwissen. De toeschouwers met de gratis entreebewijzen waren toen al op weg naar huis. De leiding van Ajax heeft genoeg stof om na te denken over de toekomst.