Rugbymacht ligt zuidelijk

Het WK rugby is aanbeland in de knock-outfase.

Komend weekeinde staan de kwartfinales op het programma. Een tussenbalans.

Groot, sterk en lenig, maar een lange adem? Die hadden de rugbyers van Fiji tot voor kort niet. Na een uur was de brandstoftank meestal leeg, waarna de tegenstanders in de resterende twintig minuten alsnog voorbij de moegestreden spierbundels uit het Polynesische eilandenrijk wandelden. Al het beulswerk bleek voor niets te zijn geweest.

Afgelopen zaterdag, in het Stade de la Beaujoire van Nantes, braken de Fijiërs met die naargeestige traditie. Tegenstander Wales nam in de slotfase weliswaar een voorsprong. Maar die maakte de in het zwart-wit gehulde ploeg van coach Ilivasi Tabua op het allerlaatste moment alsnog ongedaan, dankzij een omstreden try (vijf punten): 38-34. Met als gevolg dat de eilandbewoners zich voor het eerst sinds 1987 plaatsten voor de kwartfinales van het wereldkampioenschap rugby. „Fiji speelde met durf en vooral met heel veel flair”, zegt de Nederlandse oud-international Yves Kummer.

Dat kan volgens de rugbyanalist van Studio Sport niet gezegd worden van de Europese ‘grootmachten’, die in de zondag afgesloten voorronde opvallend veel moeite kenden om zich überhaupt te kwalificeren voor de tweede ronde. „Een gebrek aan individuele kwaliteit plus – heel simpel – een gebrek aan lef”, constateert Kummer. „Vrijwel alle ‘toplanden’ van het noordelijk halfrond zitten gevangen in een tactisch korset, dat hun door de coach is opgelegd. De angst regeert.”

Dat geen van gevestigde namen uit het Europese toprugby, inclusief titelverdediger Engeland, beslag wist te leggen op de eerste plaats in de groep is volgens Kummer een teken aan de wand. „De macht ligt in het zuiden.” De voormalige voorganger in de scrum (84 interlands) zag in eerste ronde vier duels, waaronder Nieuw Zeeland-Schotland (40-0) in Edinburgh. „Het gemak waarmee die Nieuw-Zeelanders scoren en tegenstanders van zich afschudden, dat is indrukwekkend. Het leken wel oefenpotjes.” The All Blacks sloten de voorronde af met een positief saldo van plus 274 punten (309-35).

Voor een verklaring van de suprematie van de landen van het zuidelijk halfrond verwijst Kummer naar de tweede topcompetities aldaar: de Super Fourteen en de Tri-Nations. De eerste is een internationale competitie met deelname van clubs uit Australië, Nieuw Zeeland en Zuid-Afrika, te vergelijken met de Champions League (voetbal). De tweede is een jaarlijks landentoernooi tussen diezelfde drie naties, die gezien kan worden als de zuidelijke tegenhanger van het Zeslandentoernooi (rugby).

In Europa wordt niet alleen meer gespeeld, zowel in club- als in landenverband, op het ‘oude continent’ ontberen de krachtmetingen volgens Kummer ook de scherpte van het zuiden. „Op het zuidelijk halfrond krijgen de topspelers meer rust, en als ze spelen, dan spelen ze op een kwalitatief hoger niveau.”

In de voorronde kwamen al die pluspunten tot uitdrukking. Australië, Nieuw Zeeland en Zuid-Afrika onderscheiden zich tot dusver vooral door een hogere handelingssnelheid. „Hoe sneller de balcirculatie, hoe groter de ruimte”, doceert Kummer. „Zelfs de Fransen, normaal gesproken toch de avonturiers van het Europese rugby, hebben veel meer tijd nodig om de bal bij de voorwaartsen te krijgen.”

Het gastland treedt zaterdag aan tegen Nieuw Zeeland, al is dat niet op eigen bodem. Door de tweede plaats achter het dynamische Argentinië zijn Les Bleus veroordeeld tot een uitstapje naar WK-gaststad Cardiff in Wales. Frankrijk bewaart weinig goede herinneringen aan de laatste ontmoeting, vier maanden geleden in Wellington. Het oefenduel eindigde in een voor de Europeanen vernederende 61-10 nederlaag. „Toch is en blijft Frankrijk een Angstgegner van Nieuw Zeeland”, weet Kummer.

Maar de Fransen lijden aan een kwaal, waar ook Engeland last van heeft: buitenlandse concurrentie. Zo groot is de influx van topspelers uit landen als Argentinië, Fiji, Italië en Roemenië dat de Franse en Engelse internationals in de eigen competities geregeld op de bank zitten. Kummer: „Te weinig speeltijd dus, en als ze al spelen is dat dus op een minder niveau dan de collega’s uit het zuidelijk halfrond.”

Argentinië daarentegen profiteert juist van de ‘open’ Franse en Engelse competities. Na de zegetocht in groep D (vier overwinningen op rij) lonken nu de halve finales voor de Zuid-Amerikanen, stelt Kummer. „Want van die zwakke Schotten gaan ze zondag echt wel winnen.” Al was het maar dankzij het geheime wapen. „Argentinië speelt met hartstocht, net als Fiji.”

Volg het WK rugby via:www.rugbyworldcup.com

Speelschema WK Rugby