‘Ik gaf ze een camera’

De zoon van een Limburgse onderwijzer maakt carrière in de Amerikaanse journalistiek.

Almar Latour (36) is sinds kort hoofd van de webeditie van de Wall Street Journal.

Hij werd geboren in Limburg en groeide op in Geleen. Nu woont Almar Latour (36) in New York en sinds kort leidt hij de webeditie van een journalistiek instituut in de VS, de Wall Street Journal.

De krant, bekend om zijn voortreffelijk geschreven features en conservatieve opiniepagina’s, roemde vorige week in een persbericht Latours „grote en al lang bestaande belangstelling voor het internet als een manier om nieuws en informatie te verspreiden”.

Wat bedoelden ze?

„Ik heb me op de redactie altijd sterk gemaakt om ons meer op het web te richten. Ik vind allang dat ook de Journal zich niet kan onttrekken aan het feit dat de nieuwscyclus zich 24 uur per dag ontwikkelt. Van de buitenkant zie je dat niet goed, denk ik, maar het vergde op de Journal een mentaliteitsverandering om mensen daarvan te overtuigen. De neiging om alleen vanuit de papieren krant te denken was hardnekkig.”

„Ook heb ik het initiatief genomen om videocamera’s onder verslaggevers te verspreiden en verslaggevers te leren hoe ze camera’s kunnen gebruiken. Ik ben ervan overtuigd dat wij onze verhalen niet langer alleen nog op papier moeten vertellen; ook video gaat een rol spelen. Niet alle verslaggevers van de Journal hebben al een camera bij zich. Maar de rol van videoverslaggeving zal beslist toenemen bij onze krant.”

De Journal is na USA Today de grootste krant in de VS. De totale oplage – de Europese en Aziatische editie inbegrepen – is ruim twee miljoen. Het aandeel van de online editie, wsj.com (936.000 betalende abonnees in 2006) stijgt snel. En de nieuwe eigenaar, Rupert Murdoch, heeft laten doorschemeren dat hij de site gratis wil maken omdat dit het bereik van de krant zou vertienvoudigen en de advertentieomzet vijfmaal zo groot zou maken.

Is er nog toekomst voor de papieren krant?

„Het is te vroeg om te speculeren over de toekomst van de webeditie. Maar wij zijn natuurlijk altijd op zoek naar meer lezers. In de nabije toekomst zal de papieren krant zeker voortbestaan maar niet te onderschatten valt hoe snel de online editie groeit. Het staat vast dat we straks meer online lezers hebben dan lezers van de papieren krant; die trend is onomkeerbaar. Of dat betekent dat de papieren Journal over 50 jaar niet meer op papier bestaat? Misschien. Maar het lijkt me onwaarschijnlijk dat de papieren editie dan nog veel lezers heeft.”

Latour volgde het vwo in Heerlen. Zijn vader, een geboren Limburger, was hoofdonderwijzer op een school voor autistische kinderen. Zijn moeder is afkomstig uit Tunesië en schildert. Na het atheneum studeerde Latour een jaar met een beurs in de VS. Hij bleef er hangen, begon een studie politicologie in Pennsylvania (later stapte hij over naar Washington), schreef voor de universiteitskrant (en ’s zomers voor het Limburgs Dagblad), en bemachtigde in 1995 een stageplaats bij de Wall Street Journal in Brussel. Een feature over Endemol belandde op de voorpagina – de krant nam hem dienst. Er volgden banen in Washington, Brussel, New York, Stockholm, Londen en weer New York.

Internationale faam verwierf Latour met zijn verslaggeving van de crisis bij Shell, in 2004. Notulen van de bestuursvergaderingen van de oliereus, tot dan toe een gesloten bastion, belandden maandenlang op de voorpagina van de krant. Latour zegt dat verslaggevers bij de Journal – meer dan bij enige andere Amerikaanse krant, zegt hij – de tijd en de middelen geeft om een verhaal uit te diepen. Maar ze staan er ook onder druk: de concurrentie dient verslagen te worden. „Ze geven je alle vrijheid – maar dan moet je óók met iets thuis komen.”

Latour heeft een Amerikaanse vrouw en twee dochters. De laatsten hebben zowel de Amerikaanse als Nederlandse nationaliteit. Hij noemt New York zijn thuis – Limburger voelt hij zich niet meer. „Maar wel Nederlander. Ik houd nog steeds bij wat daar gebeurt, ik lees op het web bijna elke dag de Volkskrant en NRC Handelsblad.”

Bekijk de site van de Wall Street Journal op wsj.com.