Gouddelvers in Z-Afrika na dagen uit mijn gered

Zo’n 3.200 Zuid-Afrikaanse mijnwerkers zijn vanochtend in veiligheid gebracht nadat ze gisteren meer dan twee kilometer onder de grond vast waren komen te zitten door stroomuitval. De elektriciteitskabels van de lift van de Elandsrandmijn van goudproducent Harmony Gold raakten zwaar beschadigd nadat een pijp van de waterleiding was losgeraakt en naar beneden viel, waarschijnlijk door metaalmoeheid.

Volgens de vakbond voor mijnwerkers (NUM) is het ongeluk het gevolg van „verwaarlozing”. De nooduitgangen van de mijn stonden volgens de vakbond onder water. Een woordvoerder van Harmony ontkent dit.

Nooit eerder in de geschiedenis van de Zuid-Afrikaanse mijnbouw kwamen zoveel mijnwerkers tegelijkertijd vast te zitten. De mijnwerkers werden vannacht en vanochtend naar boven gebracht in een goederenlift, die 75 kompels per half uur kan vervoeren.

Sommige mijnwerkers waren al sinds dinsdagavond beneden. De temperatuur beneden in de schacht kan oplopen tot boven de 40 graden. De mijnwerkers hadden geen drinkwater of voedsel, maar konden wel radiocontact houden met reddingswerkers boven de grond. Niemand raakte gewond.

Afgelopen jaar kwamen 199 mijnwerkers om het leven in Zuid-Afrika, voornamelijk door vallende rotsblokken. Het ongeluk in de Elandsrandmijn vestigt de aandacht op de hoge druk waaronder Zuid-Afrikaanse mijnbedrijven moeten opereren. Ondanks de hoge goudprijs hebben sommige bedrijven financiële problemen.

Goudvoorraden in Zuid-Afrika zijn historisch laag en bedrijven worden gedwongen op grote diepten te opereren. Soms worden ook in onbruik geraakte mijnen opnieuw geopend in de hoop toch nog resten goud te vinden die de vorige eigenaar over het hoofd heeft gezien.

Harmony nam de Elandsrandmijn in het verleden over van Anglogold Ashanti. De directeur van Harmony, Bernard Swanepoel, trad in augustus af na tegenvallende resultaten. Hij was twaalf jaar lang het gezicht van Harmony. Een week later trad ook de financieel directeur af.

Het bedrijf ontkent vanochtend dat het ongeluk iets te maken heeft met de moeilijke financiële situatie waarin het bedrijf verkeert. „De situatie is onder controle”, aldus een woordvoerder in een reactie.

Fotoreportage op nrc.nl/mijnwerkers