De rugbymacht ligt in het zuiden

Het WK rugby is aangeland in de knock-outfase. Komend weekeinde staan de kwartfinales op het programma. Een tussenbalans.

Groot, sterk en lenig, maar een lange adem? Die hadden de rugbyers van Fiji tot voor kort niet. Na een uur was de brandstoftank meestal leeg, waarna de tegenstanders in de resterende twintig minuten alsnog voorbij de moegestreden spierbundels uit het Polynesische eilandenrijk wandelden. Al het beulswerk was voor niets geweest.

Afgelopen zaterdag in Nantes braken de Fijiërs met die traditie. Tegenstander Wales nam in de slotfase weliswaar een voorsprong, maar die maakten de eilandbewoners op het laatste moment ongedaan, dankzij een omstreden try (vijf punten): 38-34. Fiji plaatste zich daardoor voor het eerst sinds 1987 voor de kwartfinales van het wereldkampioenschap. „Fiji speelt met durf en heel veel flair”, zegt de Nederlandse oud-international (84 interlands) Yves Kummer.

Dat geldt volgens de rugbyanalist van Studio Sport niet voor de Europese ‘grootmachten’, die in de zondag afgesloten voorronde veel moeite hadden zich te kwalificeren voor de tweede ronde. „Een gebrek aan individuele kwaliteit en een gebrek aan lef”, constateert Kummer. „Bijna alle ‘toplanden’ van het noordelijk halfrond zitten gevangen in een tactisch korset. De angst regeert.”

Dat geen van de gevestigde namen uit het Europese toprugby, inclusief titelverdediger Engeland, beslag wist te leggen op de eerste plaats in de groep is volgens Kummer een teken aan de wand. „De macht ligt in het zuiden.” Kummer zag in de eerste ronde vier duels, waaronder Nieuw Zeeland-Schotland (40-0). „Het gemak waarmee die Nieuw-Zeelanders scoren en tegenstanders van zich afschudden, is indrukwekkend. Het leken wel oefenpotjes.” The All Blacks sloten de voorronde af met een positief saldo van plus 274 punten (309-35).

Voor een verklaring van de suprematie van de landen van het zuidelijk halfrond verwijst Kummer naar de tweede topcompetities aldaar: de Super Fourteen en de Tri-Nations. De eerste is een internationale competitie met deelname van clubs uit Australië, Nieuw Zeeland en Zuid-Afrika, te vergelijken met de Champions League (voetbal). De tweede is een jaarlijks landentoernooi tussen diezelfde drie naties, die gezien kan worden als de zuidelijke tegenhanger van het Zeslandentoernooi (rugby).

In Europa wordt niet alleen meer gespeeld, zowel in club- als in landenverband, op het ‘oude continent’ ontberen de krachtmetingen volgens Kummer ook de scherpte van het zuiden. „Op het zuidelijk halfrond krijgen de topspelers meer rust, en als ze spelen, spelen ze op een kwalitatief hoger niveau.”

In de voorronde kwamen al die pluspunten tot uitdrukking. Australië, Nieuw Zeeland en Zuid-Afrika onderscheiden zich door een hogere handelingssnelheid. „Hoe sneller de balcirculatie, hoe groter de ruimte”, zegt Kummer. „Zelfs de Fransen, toch de avonturiers van het Europese rugby, hebben meer tijd nodig om de bal bij de voorwaartsen te krijgen.”

Het gastland treedt zaterdag aan tegen Nieuw Zeeland, al is dat niet op eigen bodem. Door de tweede plaats achter Argentinië zijn Les Bleus veroordeeld tot een uitstapje naar WK-gaststad Cardiff in Wales. Frankrijk bewaart weinig goede herinneringen aan de laatste ontmoeting, vier maanden geleden in Wellington. Het oefenduel eindigde in een 61-10 nederlaag. „Toch is Frankrijk een Angstgegner van Nieuw Zeeland”, weet Kummer.

Maar de Fransen lijden aan een kwaal waar ook Engeland last van heeft: buitenlandse concurrentie. Zo groot is de influx van topspelers uit landen als Argentinië, Fiji, en Italië dat de Franse en Engelse internationals in de eigen competities geregeld op de bank zitten. Kummer: „Te weinig speeltijd dus, en als ze al spelen is dat op een minder niveau dan de collega’s uit het zuidelijk halfrond.”

Argentinië daarentegen profiteert juist van de ‘open’ Franse en Engelse competities. Na de vier zeges in groep D lonken nu de halve finales voor de Zuid-Amerikanen, stelt Kummer. „Want van die zwakke Schotten winnen ze zondag heus wel.” Al was het maar dankzij het geheime wapen. „Argentinië speelt met hartstocht, net als Fiji.”

Volg het WK rugby via:www.rugbyworldcup.com