Barclays komt ongeschonden uit de strijd

Een overwinning kan soms schadelijker zijn dan een nederlaag. Dat lijkt althans zo voor Royal Bank of Scotland. De Britse bank staat met haar consortiumpartners Fortis en Santander op de drempel van de tot nu toe grootste bankovername uit de geschiedenis: de aankoop voor 70 miljard euro van de Nederlandse bank ABN Amro. Maar dit succes kon wel eens pijnlijker uitpakken dan de nederlaag voor Barclays, de andere bieder.

RBS betaalt te veel. Op een niveau van bijna 25 maal de winst over dit jaar, aldus zakenbank JP Morgan, betaalt RBS een zeer ruim uitgevallen meervoud. Bovendien lijkt het grootste deel van haar stuk van ABN Amro – de zakenbank – minder aantrekkelijk, nu de tijden op de financiële markten zwaarder zijn geworden, zij het dat veel activiteiten van de bank zich afspelen in alledaagse sectoren als het internationale betalingsverkeer.

RBS-topman Sir Fred Goodwin zal hard zijn best moeten doen om waarde te scheppen. Beleggers gaan er blijkbaar niet vanuit dat hij daarin zal slagen. De aandelenkoers is met 20 procent gedaald sinds de bank haar belangstelling voor ABN Amro kenbaar maakte, meer dan tweemaal zoveel als die van de Europese branchegenoten. Als de aandelen daarmee in lijn waren gebleven, had de bank vandaag de dag 10,9 miljard euro meer waard kunnen zijn.

Barclays zou de nederlaag daarentegen wel eens betrekkelijk pijnloos kunnen doorstaan. Verliezers in gevechten die veel media-aandacht krijgen, geven doorgaans blijk van een gebrekkige strategie. Op een bepaald moment leek het erop dat John Varley, de topman van Barclays, zijn nek zo ver had uitgestoken dat hij zou moeten opstappen als het hem niet zou lukken ABN Amro in de wacht te slepen. Maar in dit opzicht is de kredietcrisis waarschijnlijk zijn redding geweest.

Weliswaar ging de waarde van de Barclays-aandelen erdoor omlaag en werd de waarde van het door Barclays grotendeels in aandelen uitgebrachte bod erdoor ondermijnd. Maar de kredietcrisis gaf hem ook een vrije aftocht uit wat een waardevernietigende overname had kunnen worden. En Varley kan nu paraderen als een behoedzame koopman.

Dat wil niet zeggen dat Varley nu helemaal uit de brand is. Barclays heeft tweemaal geld moeten lenen van de Bank of England om liquiditeitsproblemen de baas te kunnen en was ook betrokken bij diverse, met veel geleend geld opgezette speciale beleggingsvehikels die bijna failliet gingen.

De indruk bestaat dat het management van Barclays door de strijd om ABN Amro te veel werd afgeleid. Maar de nederlaag heeft van de bank geen makkelijk overnamedoelwit gemaakt. Gezien het feit dat de aandelen op hetzelfde niveau worden verhandeld als die van de Britse branchegenoten, vestigen beleggers zeker niet al te veel hoop op een overname.

Mike Verdin