Citigroup is op de goede weg

Het saneringsplan van Citigroup begint vruchten af te werpen. De winst van de Amerikaanse megabank was in het tweede kwartaal met 6,2 miljard dollar (4,4 miljard euro) 19 procent hoger dan in het eerste kwartaal. Dat is bemoedigend nieuws voor haar belaagde topman Chuck Prince. Maar het is nog te vroeg om te juichen.

Citigroup heeft een paar belangrijke stappen gezet. De bank is erin geslaagd de verwachtingen te overtreffen zonder haar toevlucht te hoeven nemen tot eenmalige trucs, zoals het vrijmaken van geld dat opzij was gezet voor oninbare leningen. Vorig jaar gebeurde dat nog wel zo nu en dan, om de prestaties beter uit de verf te laten komen. In feite deed Citigroup het dit kwartaal prima, ook al stortte de bank 870 miljoen dollar terug in haar voorzieningenpot.

Een paar kernactiviteiten van de bank groeien ook in een redelijk tempo. De omzet van de divisie voor internationale transacties steeg in het eerste kwartaal met 12 procent. Nog bemoedigender is dat Citigroup nu kan bogen op twee opeenvolgende kwartalen met een positief operationeel hefboomeffect, hetgeen inhoudt dat de winst sneller toeneemt dan de omzet.

Maar daarin schuilt tevens het probleem. Hoe indrukwekkend het ook mag zijn, een groot deel van dat resultaat kan worden verklaard uit de kostenbesparingen die in april werden bekendgemaakt. Het is goed nieuws dat Citigroup baat blijkt te hebben bij de bezuinigingen. Maar als het effect daarvan wordt weggestreept, beginnen de cijfers van de bank er weer kleurloos uit te zien.

Haar onderliggende prestaties blijven in feite achter bij die van een aantal branchegenoten. De omzetstijging van 4 procent dit kwartaal overtrof die van stadgenoot JP Morgan, maar meer op het binnenland gerichte banken deden het beter. Wachovia wist de omzet opnieuw met de helft meer te laten groeien, terwijl de groei bij Bank of America zelfs bijna tweemaal zo hoog was als die bij Citigroup.

Prince verdient beslist krediet, omdat hij de winst van Citigroup heeft verbeterd door in de kosten te snijden. Maar nu moet hij die kosten in de hand zien te houden en tegelijkertijd laten zien dat hij de omzet van de bank naar een hoger niveau kan tillen.

Voor meer commentaar uit Londen: www.breakingviews.com. Vertaling Menno Grootveld