Brown kondigt reductie Brits leger in Irak aan

De Britse premier Gordon Brown heeft gisteren tijdens een bezoek aan Irak aangekondigd dat de Britse strijdmacht in Zuid-Irak nog voor het einde van het jaar met duizend man wordt verminderd.

De reductie gaat minder ver dan velen in Groot-Brittannië, ook in Browns eigen Labour Partij, hadden gehoopt.

Brown had eerder verklaard dat hij volgende week het Lagerhuis zou inlichten over zijn plannen voor Irak. In plaats daarvan vertelde hij meereizende journalisten al gisteren, bij zijn eerste bezoek als premier aan Irak, dat het aantal Britse militairen rond Kerstmis wordt teruggebracht tot 4.500. Begin dit jaar omvatte de Britse troepenmacht nog 7.100 militairen, vergeleken met ruim 40.000 kort na de inval in Irak van 2003.

Het tijdstip van Browns aankondiging wekte de woede van de Conservatieve Partij, in Blackpool bijeen voor haar najaarscongres. Een ongeschreven regel bepaalt dat de partijen niet proberen elkaars congressen te overschaduwen met spectaculaire uitspraken. Brown heeft die afspraak geschonden, menen de Tories.

„Kent deze man geen schaamte”, tierde Liam Fox, defensiespecialist van de Tories. „Dit is een cynische uitbuiting van onze strijdkrachten door een premier die de belangen van de Labour Partij stelt boven het nationale belang.”

Browns medewerkers verdedigden hem door erop te wijzen dat hij weinig keus had. Na zijn onderhoud met de Iraakse premier Nouri al-Maliki in Bagdad zou ook deze iets tegen de media willen zeggen over de Britten in Irak. Kranten meldden echter dat Brown zijn bezoek met opzet een paar dagen had vervroegd, zodat het zou samenvallen met het congres van de Conservatieven.

De Britse troepen ontruimden vorige maand hun laatste basis in de Zuid-Iraakse stad Basra. Het Britse contingent zit nu in de woestijn bij het vliegveld van Basra. Volgens veel berichten waren de Britten de controle op de stad allang kwijt. Shi’itische milities maken de dienst uit in Basra. Critici betwijfelen daarom of een langer verblijf van de Britten nog zinvol is. Ook de Britse legertop heeft eerder verklaard zich liever op de missie in Afghanistan te concentreren.