Corporate Express koopt tijd met bestuurswissel

Corporate Express zwicht niet voor druk van Centaurus en andere hedgefondsen. Het bedrijf laat alles bij het oude. Een conflict lijkt moeilijk te vermijden.

Het offeren van de topman en de oppertoezichthouder. Die methode heeft tot dusver geen enkel Nederlands bedrijf dat wordt belaagd door activistische aandeelhouders gebruikt om zich te verzoenen met deze plaaggeesten van onder de maat presterende beursfondsen.

Maar het is precies wat kantoorartikelenhandelaar Corporate Express probeert met het vertrek van bestuursvoorzitter Frans Koffrie en president-commissaris Paul van den Hoek. Ze stoppen op eigen verzoek, zei het concern gisteren bij de aankondiging van zijn nieuwe strategie. Over de vertrekregeling wordt nog onderhandeld met Koffrie, die ondanks eerdere oproepen uit de beleggerswereld om te vertrekken ruim 9 jaar topman is geweest. Volgens zijn contract krijgt hij drie jaarsalarissen, ofwel ruim 1,7 miljoen euro mee. Of Koffrie meer wil of dat de onderneming vindt dat hem blaam treft voor de slechte resultaten en dus minder wil uitkeren, wilde Van den Hoek gisteren niet zeggen.

De hedgefondsen, waaronder het in Nederland van Ahold en Stork bekende Centaurus, gaven gisteren geen commentaar. Maar tevreden kunnen ze niet zijn. Aan hun eis om het bedrijf in de verkoop te zetten of het op te splitsen in een Europees en een Amerikaans bedrijf voldoet Corporate Express niet. Het heeft die opties wel overwogen in het onderzoek dat het door adviesbureau McKinsey en de zakenbanken JP Morgan en Deutsche Bank heeft laten uitvoeren. Voor 3 miljoen euro adviseerden zij dat alles bij het oude kan blijven, maar dat de nieuwe topman Peter Ventress moet zorgen voor een scherpere uitvoering.

Een kostbaar onderzoek met de conclusie dat alles bij het oude moet blijven, lijkt op de situatie bij Stork. Dat industrieconcern gaf vorig jaar, nadat het onder vuur van de hedgefondsen Centaurus en Paulson was komen te liggen, 17 miljoen uit aan adviseurs en zakenbanken. Met de conclusie dat het bedrijf beter onopgesplitst aan de beurs genoteerd kon blijven. Het enige verschil is dat topman Sjoerd Vollebregt, die de aandelenkoers flink had laten stijgen, mocht aanblijven. Vervolgens brak een strijd tussen de hedgefondsen en Stork uit die tot bij de rechter werd uitgevochten en de onderneming nu al anderhalf jaar verlamt.

Zo ver heeft Ahold het niet laten komen. Het supermarktconcern was al bezig met een herziening van de strategie toen Centaurus en Paulson steun van andere aandeelhouders probeerden te verkrijgen voor opsplitsing in een Amerikaans en Europees supermarktbedrijf. De Amerikaanse supermarkten werden uiteindelijk niet verkocht. Wel werd US Foodservice afgestoten, de groothandel voor professionele keukens die goed was voor meer dan eenderde van de omzet.

De hedgefondsen prijsden Ahold voor de manier waarop het bedrijf geluisterd had. Ahold is een zelfstandig AEX-fonds gebleven. Dat kunnen VNU en ABN Amro niet zeggen, die zichzelf aan kopers uitleverden nadat hedgefondsen stampei gingen maken.

Centaurus hoefde een keer niet naar de ondernemingskamer van het Amsterdamse gerechtshof, waar het vaste klant is geworden. Het Britse hedgefonds vocht daar ook al, uiteindelijk tevergeefs, de manier aan waarop het bij de overname van telecombedrijf Versatel door Tele2 werd uitgerookt.

Ventress krijgt bij Corporate Express een zware klus om aan de gang naar de rechter te ontkomen. Hij gaat de komende tien dagen naar zijn aandeelhouders om ze te overtuigen dat hij, in tegenstelling tot Koffrie, wel in staat blijkt de al vaker beloofde hogere marges van een zelfstandig Corporate Express te behalen. Misschien dat de groothandelaar met de bestuurswisseling tijd heeft gekocht, zodat Ventress zich kan bewijzen. De beurskoers lijkt geen graadmeter: gisteren zakte die nog in, vanmorgen steeg hij weer ruim 3 procent.