Aderlating komt UBS niet ongelegen

Hoe is het mogelijk dat een van de conservatiefste financiële instellingen ter wereld 4 miljard dollar (2,8 miljard euro) moet afschrijven? Het antwoord luidt: doordat de instelling in kwestie is opgehouden conservatief te zijn.

UBS is altijd een synoniem voor behoedzaamheid geweest, totdat hebzuchtige zakenbankiers de Zwitserse bank ertoe hebben aangezet steeds grotere risico’s te gaan nemen. Amerikaanse staffunctionarissen als John Costas en Ken Moelis betoogden dat de bedrijfscultuur van de bank ervoor zorgde dat UBS naast lucratieve nieuwe kansen greep, die voortvloeiden uit de bloei van de hedgefondsen en private-equitybedrijven. Mits er voldoende kapitaal voorhanden zou zijn, zou goed verdiend kunnen worden aan de obligatiehandel, prime broking-activiteiten en het verstrekken van kredieten aan bedrijvenopkopers.

Uiteindelijk is de bank, onder het leiderschap van de vorige topman Peter Wuffli, gezwicht voor de druk. Het beslissende moment kwam in 2005, toen Costas zelf, nadat hij had gedreigd zijn eigen hedgefonds te beginnen, de middelen in handen kreeg om Dillon Read Capital Management (DRCM) op te richten, een hedgefonds binnen UBS dat ging werken met kapitaal van de bank. Zijn opvolger als hoofd van de zakenbankdivisie, Huw Jenkins, nam te hooi en te gras personeel in dienst, omdat hij van UBS een grote speler op de obligatiemarkt wilde maken.

De ongelukkige gevolgen van deze zucht naar snelle winst zijn nu duidelijk geworden. DRCM werd vorig jaar gesloten, maar zijn posities werden door UBS overgenomen en vormen het leeuwendeel van de afschrijvingen van deze week. Nu zowel Costas als Jenkins zijn opgestapt, heeft de nieuwe topman Marcel Rohner – die afkomstig is van de private banking-divisie – het roer overgenomen.

Rohner kan zichzelf in ieder geval op één punt feliciteren: de pogingen van de bank om een nieuwe markt te veroveren zijn niet zo succesvol geweest als verwacht. UBS is er nog steeds niet in geslaagd een van de grote jongens op de obligatiemarkt te worden. Nog maar twee maanden geleden verklaarden functionarissen van de bank in het openbaar dat het hun bedoeling was om veel agressiever te gaan lenen aan bedrijvenopkopers. Rohner zou dankbaar moeten zijn dat de crisis zich aandiende op het moment dat dat gebeurde.

Simon Nixon