Rugbyers Fiji stunten met zege op Wales

Het zuidelijk halfrond zet de toon bij het wereldkampioenschap rugby in Frankrijk. In de afsluitende voorrondeduels stelden Argentinië en Fiji afgelopen weekeinde beide een plaats veilig in de kwartfinales.

Dat ging ten koste van twee gerenommeerde Europese rugbynaties, respectievelijk Ierland en Wales. Australië, Engeland, Frankrijk, Nieuw Zeeland, Schotland en Zuid-Afrika zijn de andere kwartfinalisten bij de zesde editie van het vierjaarlijkse toernooi.

Sensationeel was vooral de zege van Fiji op Wales, zaterdag in Nantes: 38-34. Het politiek verdeelde eilandenrijk uit Polynesië bereikte daardoor voor de tweede keer in de geschiedenis de laatste acht bij een WK. „Een grote dag voor het rugby, een grote dag voor Fiji”, jubelde coach Ilivasi Tabua na afloop. Zijn ploeg had in groep B eerder gewonnen van Japan en Canada, en verloor alleen van vicewereldkampioen Australië.

Rugby is de nationale sport op Fiji, dat ongeveer 80.000 geregistreerde spelers telt op een bevolking van 853.445 inwoners. Veel topspelers verdienen hun brood in de lucratieve profcompetities in Australië, Nieuw Zeeland en Engeland, en zijn wegens contractuele verplichtingen niet altijd in staat om voor hun land uit te komen. Vooral in de zevenmansvariant van het rugby, het zogeheten Sevens, heeft Fiji de afgelopen jaren een grote staat van dienst opgebouwd.

In de kwartfinales stuiten de eilandbewoners zondag op Zuid-Afrika, terwijl Argentinië het in Parijs opneemt tegen Schotland. Gastland Frankrijk is door de tweede plaats in groep D veroordeeld tot een oversteek naar Cardiff, waar zaterdagavond het prestigeduel wacht tegen de gedoodverfde titelkandidaat Nieuw-Zeeland. Eerder op de dag treffen titelverdediger Engeland en Australië elkaar, in een herhaling van de WK-finale van vier jaar geleden.

Voor Wales, de nummer acht op de wereldranglijst, was de uitschakeling door toedoen van het drie plaatsen lager gerangschikte Fiji reden om bondscoach Gareth Jenkins een dag later te ontslaan. Onder zijn leiding verloren The Red Dragons in de afgelopen zestien maanden dertien van de twintig duels. In vrijwel alle krantencommentaren werd gisteren een vergelijking getrokken met de als ‘historisch’ aangemerkte WK-nederlaag (19-32), die Wales zestien jaar geleden tegen West-Samoa leed.

In tegenstelling tot de stunt van Fiji kwam de kwartfinaleplaats voor Argentinië niet als een verrassing. In de WK-openingswedstrijd hadden de Pumas al laten zien dat zij momenteel niet voor niets de vierde plaats op de wereldranglijst bezetten. Frankrijk werd voor eigen publiek met 17-12 verslagen en daarmee veroordeeld tot een achterhoedegevecht. De kans is groot dat Argentinië binnenkort toetreedt tot wat nu nog de Tri-Nations heet: het jaarlijkse drielandentoernooi van de drie rugbygrootmachten van het zuidelijk halfrond, Australië, Nieuw Zeeland en Zuid-Afrika.

Volg het WK rugby viawww.rugbyworldcup.com