Hamilton heerser in Japan

Lewis Hamilton heeft de wereldtitel in de Formule 1 binnen bereik.

Teamgenoot Fernando Alonso crasht op het circuit van Fuji in Japan.

Een Formule 1-race vanwege de harde regen en het daarmee gepaard gaande slechte zicht niet laten doorgaan, dat weigerde de wedstrijdleiding gisteren bij de Grote Prijs van Japan. Net als in 1976, tijdens de eerste GP van Japan. En beide keren, terwijl het Fuji-circuit naast de gelijknamige heilige berg meer weg had van een meanderende rivier, was het een Engelse coureur uit de renstal van McLaren die als de grote winnaar over de finish ging. Toen James Hunt, nu Lewis Hamilton.

Niemand had in 1976 belangstelling voor de winnaar van de laatste van het seizoen. Niet de Amerikaan Mario Andretti, maar coureur/playboy Hunt kreeg alle aandacht. Hij finishte als derde en doordat WK-leider Niki Lauda aan het einde van de tweede ronde zijn Ferrari in de pits had geparkeerd omdat hij het te gevaarlijk vond om te racen, was de in 1993 overleden Hunt de nieuwe wereldkampioen, met één punt meer dan Lauda. De Oostenrijker had na zijn crash en bijna-doodervaring eerder dat jaar op de Nürburgring het zekere voor het onzekere genomen.

Groot verschil met gisteren: in ’76 droogde de baan op. Gisteren bleef het regenen van start tot finish, twee uur later – dus gevaarlijk. En waar de 25 coureurs 31 jaar geleden op de normale manier van start gingen, vertrokken de 22 deelnemers van de elf teams gisteren uit veiligheidsoverwegingen achter de safetycar. En pas na achttien ronden mochten ze vol op het gaspedaal, nadat de safetycar naar de pits was teruggekeerd.

Lewis Hamilton reed gisteren vanaf poleposition een voorbeeldige race. De 22-jarige coureur, die dit jaar debuteert in de Formule 1, had eind juli pech in z’n eerste regenrace, op de Nürburgring. Hij startte daar vanaf de tiende plek en werd negende, net buiten de WK-punten; die zijn er voor de eerste acht. Hamiltons teamgenoot Fernando Alonso won die door een hoosbui getroffen race en de Spanjaard naderde in de WK-stand de Brit tot op twee punten.

Maar gisteren, in de op twee na laatste race van het seizoen, waren de rollen omgekeerd en won Hamilton. Alonso was al twee keer van de baan gegleden toen hij op bijna tweederde van de race zijn wagen total loss reed. Einde race. „Ik hou enorm van racen in de regen”, had hij nog gezegd na zijn zege op de Nürburgring, maar gisteren realiseerde de regerend wereldkampioen dat hij een wellicht cruciale slag in de strijd om de wereldtitel had verloren. Met twee punten achterstand op Hamilton was hij aan de race begonnen, nu bedraagt dat weer twaalf punten (107-95). Als Hamilton de Spanjaard volgende week in Shanghai achter zich weet te houden, is zijn eerste wereldtitel binnen.

Tot kort nadat de Brit als winnaar werd afgevlagd, was er volop vuurwerk op Fuji, het circuit bij Tokio dat eigendom is van Toyota en waar na volgend jaar om en om met het circuit van Suzuka, bij Nagoya, de Grote Prijs van Japan zal worden verreden. Voor het eerst sinds 1977 was het racecircus terug op het onlangs grondig vernieuwde Fuji-circuit.

De Fin Kimi Raikkonen (Ferrari) behield op papier nog een kans op de titel; hij werd derde, na een inhaalrace vanaf de 21ste plaats. Daar was hij verzeild geraakt na een vroege bandenwissel – de Ferrari’s waren vreemd genoeg niet met regenbanden van start gegaan. In het WK-klassement staat de Fin derde, met 90 punten. Gisteren moest hij landgenoot Heikki Kovalainen voor zich dulden. De F1-debutant bezorgde Renault zijn eerste podiumplaats van het seizoen. De achtste plaats van Adrian Sutil – hij schoof een plaats op na een straf voor de Italiaan Vitantonio Liuzzi – leverde het eerste punt op voor het team van Spyker.

Zie voor alle Formule 1-nieuws www.formula1.com