Fiji zorgt voor stunt bij WK rugby in Frankrijk

Het zuidelijk halfrond zet de toon bij het wereldkampioenschap rugby in Frankrijk. In de afsluitende voorrondeduels stelden Argentinië en Fiji afgelopen weekeinde beide een plaats veilig in de kwartfinales. Dat ging ten koste van twee gerenommeerde Europese rugbynaties, respectievelijk Ierland en Wales. Australië, Engeland, Frankrijk, Nieuw-Zeeland, Schotland en Zuid-Afrika zijn de andere kwartfinalisten bij de zesde editie van het vierjaarlijkse toernooi.

Sensationeel was vooral de zege van Fiji op Wales, zaterdag in Nantes: 38-34. Het politiek verdeelde eilandenrijk uit Polynesië bereikte daardoor voor de tweede keer in de geschiedenis de laatste acht bij een WK. „Een grote dag voor het rugby, een grote dag voor Fiji”, jubelde coach Ilivasi Tabua. Zijn ploeg had in groep B eerder gewonnen van Japan en Canada, en verloor alleen van vicewereldkampioen Australië.

Rugby is de nationale sport op Fiji, dat ongeveer 80.000 geregistreerde spelers telt op een bevolking van 853.445 inwoners. Veel topspelers verdienen hun brood in de lucratieve profcompetities in Australië, Nieuw-Zeeland en Engeland, en zijn wegens contractuele verplichtingen niet altijd in staat om voor hun land uit te komen. Vooral in de zevenmansvariant van het rugby, het zogeheten Sevens, heeft Fiji een grote staat van dienst.

In de kwartfinales stuiten de eilandbewoners zondag op Zuid-Afrika, terwijl Argentinië het in Parijs opneemt tegen Schotland. Gastland Frankrijk is door de tweede plaats in groep D veroordeeld tot een oversteek naar Cardiff, waar zaterdagavond het prestigeduel wacht tegen de gedoodverfde titelkandidaat Nieuw-Zeeland. Eerder op de dag treffen titelverdediger Engeland en Australië elkaar, in een herhaling van de WK-finale van vier jaar geleden.

Voor Wales, de nummer acht op de wereldranglijst, was de uitschakeling door toedoen van het drie plaatsen lager gerangschikte Fiji reden om coach Gareth Jenkins een dag later te ontslaan. Onder zijn leiding verloren The Red Dragons in de afgelopen zestien maanden dertien van de twintig duels. In vrijwel alle krantencommentaren werd gisteren een vergelijking getrokken met de als ‘historisch’ aangemerkte WK-nederlaag (19-32), die Wales zestien jaar geleden tegen West-Samoa leed.

De kwartfinaleplaats voor Argentinië kwam niet als een verrassing. Met de zege op Frankrijk (17-12) in de WK-openingswedstrijd hadden de Puma’s al laten zien dat zij momenteel niet voor niets de vierde plaats op de wereldranglijst bezetten.

Volg de WK rugby via www.rugbyworldcup.com